Dna:ta saattiin luusta, joka löytyi Vindijan luolasta Kroatiasta. Kuva: Johannes Krause/Max Planck Institute
Dna:ta saattiin luusta, joka löytyi Vindijan luolasta Kroatiasta. Kuva: Johannes Krause/Max Planck Institute

Neandertalien ja nykyihmisen kehityslinjat erkanivat varhain.

Vielä muutama vuosi sitten useimmat tutkijat uskoivat, että neandertalinihmisen genomin lukeminen olisi mahdotonta. Nyt kaksi kansainvälistä tutkijaryhmää on kuitenkin ilmoittanut tehneensä mahdottoman: lukeneensa suurimman osan eli noin miljoona emäsparia neandertalinihmisen dna:sta.

Yhteistyössä toimineiden ryhmien tulokset julkaistiin samaan aikaan sekä Sciencessa että Naturessa. Tutkimukseen osallistuivat Edward Rubinin ryhmä Yhdysvaltain Energiaministeriön Joint Genomic Institutesta ja paleogeneetikko Svante Pääbon ryhmä Max Planck -instituutista Saksasta.

Genomin luku ei tarjonnut suuria yllätyksiä. Neandertalin- ja nykyihmisen genomi ovat 99,5-prosenttisesti identtisiä. Tutkimusryhmien tulokset kuitenkin poikkesivat arvioitaessa, milloin neandertalinihmisen ja nykyihmisen kehityslinjat erkaantuivat. Rubinin mukaan tämä tapahtui noin 700 000 vuotta sitten, Pääbon mukaan noin 200 000 vuotta myöhemmin. Rubinin ryhmä ei myöskään löytänyt mitään merkkejä nykyihmisen ja neandertalinihmisen myöhemmästä risteytymisestä, mutta Pääbo löysi siitä heikkoja merkkejä.

Neandertalinihmisen genomin lukua on juhlittu ennen kaikkea teknologisena läpimurtona. Koska kymmeniä tuhansia vuosia vanhoista näytteistä eristetty dna on yleensä erittäin huonokuntoista, siitä saadaan yleensä luettuja vain pieniä palasia sieltä täältä. Neandertalinihmisen genomin luku voi siis avata tien muiden esihistoriallisten eläinten genomiin.

Jotkut tutkijat epäilevät kuitenkin edelleen, ovatko Rubin ja Pääbo varmasti lukeneet täydellistä neandertalinihmisen dna:ta vai ovatko tulokset osittain vanhentuneen dna:n katkeilusta johtuvia virheitä.

Lue lisää Sciencen sivuilta.