Yläkuvan kuumin (kirkkain) kohta kuvaa lämpötilaa melko lähellä Neptunuksen pintaa. Alla olevat kuvat kartoittavat sen yläkaasukehän lämpöä. Kuva: VLT/ESO/NASA/JPL/Pariisin observatorio
Yläkuvan kuumin (kirkkain) kohta kuvaa lämpötilaa melko lähellä Neptunuksen pintaa. Alla olevat kuvat kartoittavat sen yläkaasukehän lämpöä. Kuva: VLT/ESO/NASA/JPL/Pariisin observatorio

Neptunuksen eteläisen navan lämpötila on kesälukemilla, mikä selittää metaanihavainnot.

Kansainvälinen tutkijajoukko huomasi, että Neptunuksen eteläinen napa-alue on muuta planeettaa kuumempi. Tämä sopii yhteen sen kanssa, että alueella on parhaillaan loppukesä ja Aurinko on lämmittänyt sitä jo neljäkymmentä vuotta. Lämpö selittää myös kaasukehän yläkerroksissa havaitun metaanikaasun.

Neptunuksen pitkää kesää ei silti kannata kadehtia, sillä kaukana Auringosta olevan planeetan keskilämpötila on kaksisataa astetta pakkasta. Kesälläkin eteläisellä napa-alueella on vain kymmenisen astetta ympäristöä lämpimämpää.

Kesälämpötila riittää kuitenkin selittämään metaanihavainnot. Ongelma on ollut se, että metaanin pitäisi jäätyä ja sataa rakeina takaisin pinnalle, eikä nousta planeetan stratosfääriin asti.

"Nyt mitatut lämpötilat ovat kuitenkin niin korkeita, että metaanikaasua voi vuotaa lämpimältä alueelta ylös asti", toteaa tutkimusraportin kirjoittaja Glenn Orton Euroopan eteläisen observatorion tiedotteessa.

Lämpötilahavainnot tehtiin ESO:n Melipal–kaukoputkella, joka on yksi VLT–kaukoputkista (Very Large Array).