Taitelijan näkemys siitä, miten New Horizons kohtaa pikkuplaneetan Kuiperin vyöhykkeellä. Kuva: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Steve Gribben
Taitelijan näkemys siitä, miten New Horizons kohtaa pikkuplaneetan Kuiperin vyöhykkeellä. Kuva: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Steve Gribben

Kohtaaminen tapahtuu 2019.

Pluton ohittanut New Horizons ei lepäile. Nasa on jo valinnut kohteen, jonka ohi New Horizons lentää tammikuussa 2019.

Se on pieni jäisen Kuiperin vyöhykkeen kohde, joka tunnetaan nimellä 2014 MU69. Planeettatutkijat arvioivat, että kappaleen läpimitta on vajaat 45 kilometriä.

Pikkuplaneetta on noin kymmenen kertaa suurempi ja tuhat kertaa massiivisempi kuin ne tavalliset komeetat, jotka kiertävät Aurinkoa. Esimerkiksi 67P:n läpimitta on noin neljä kilometriä. Sitä kiertää yhä Rosetta-luotain.

Silti MU69 on paljon Plutoa pienempi. Sen massa on noin 1/10 000 Pluton massasta.

MU69 kiertää Aurinkoa yli 1,5 miljardia kilometriä kauempana kuin kääpiöplaneetta Pluto, jonka New Horizons ohitti 14. heinäkuuta.

"New Horizonsin ohilennolla keräämästä datasta on suurin osa vielä saamatta. Silti me haimme luotaimelle jo seuraavan kohteen", sanoi John Grunsfeld lennonjohdosta Nasan tiedotteessa.

New Horizons on vuoden 2016 lopussa tehnyt päätyönsä eli kuvannut Plutoa, koonnut dataa ja lähettänyt sen Maahan.

Mutta New Horizons oli alun perinkin suunniteltu lentämään Pluton jälkeen Kuiperin vyöhykkeen kohteille. Silti lennolle MU69:n lähelle on vielä haettava rahoitusta.

"MU69 on loistava valinta, koska se on muinainen Kuiperin vyöhykkeen kohde", sanoo New Horizonsin lennon pääsuunnittelija Alan Stern.

Luotaimessa on vielä ajoainetta hydratsiinia, ja sen radiolähetin on suunniteltu viestimään kaukaa ohilennon jälkeen.

Kuiperin vyöhykkeen kohteen etsintä alkoi 2011. Avaruusteleskooppi Hubble löysi kesällä 2014 viisi hyvää kohdetta, ja niistä valittiin ensiksi MU69, koska New Horizonsin polttoaine riittää siihen. Toisellekin pikkuplaneetalle ehkä lennetään.

Planeettatutkijat uskovat, että MU69:n kaltaiset jäiset pikkuplaneetat ovat Kuiperin vyöhykkeen isompien kohteiden rakennuspalikoita.

Aurinko vaikuttaa niihin enää hyvin vähän. Ne ovat ikijäässä ja kertovat, millaista aurinkokunnan reunamilla oli noin 4,6 miljardia vuotta sitten, kun se syntyi.