Tähtikuonokontiainen nuuhkii kuplia sukeltaessaan. Kuva: Ken Catania.
Tähtikuonokontiainen nuuhkii kuplia sukeltaessaan. Kuva: Ken Catania.

Ilmakuplat kantavat hajut sukeltajan sieraimiin.

Jos olet yrittänyt haistaa veden alla, olet luultavasti saanut vain sieraimet täyteen vettä. Kokeilepa ensi kerralla tätä: pane pala suklaata kylpyammeen pohjalle ja paina nenäsi siihen kiinni. Puhalla sitten nenästäsi pieniä ilmakuplia ja vedä ne takaisin sieraimiisi. Kuplakonstia käyttävät
Vanderbildtin yliopiston tutkimuksen mukaan ainakin tähtikuonokontiainen (Condylura cristata) ja amerikkalainen vesipäästäinen (Sorex palustris) - ja löytävät uponneen ravinnon.

Professori Kenneth Catanian tutkimus haastaa näkemyksen, jonka mukaan nisäkäs ei pysty haistamaan vedessä. Hän intoutui tutkimaan aihetta tarkkaillessaan sukeltavaa tähtikuonokontiaista, joka näytti muodostavan runsaasti ilmakuplia. Hän arveli, että kuplat voisivat kantaa hajumolekyylejä myös veden alla.

Catania testasi asiaa laittamalla akvaarion pohjalle lieroja, silakoita ja muita kuolleita eläimiä. Ne peitettiin niin tiheäsilmäisellä muoviverkolla, ettei kontiainen pystynyt koskettamaan ruokapaloja kuonollaan, mutta jonka läpi ilmakuplat mahtuivat kulkemaan.

Ilmeni, että niin kauan kuin kontiainen sai puhallettua kuplia verkon lävitse, se löysi saaliin 75-100 prosentin tarkkuudella. Eläin pystyi myös seuraamaan hajujälkeä, joka saatiin aikaan vetämällä lieronpalaa akvaariossa.

Sen sijaan kun ruoka peitettiin tiiviillä muovilevyllä, kontiainen löysi saaliin enää sattumalta. Samanlainen tulos saatiin vesipäästäisellä.

Tähän asti on ajateltu, että vesielämään sopeutuneet nisäkkäät menettäisivät automaattisesti hajuaistinsa. Näin on käynyt muun muassa valaille. Catanian mukaan tulokset herättävät kuitenkin kysymyksen siitä, miten yleistä hajuaistin rappeutuminen on. Haistavatko esimerkiksi hylkeet?

Tutkimuksesta kertoi Nature.