Happy-norsu koskettaa peilistä näkemäänsä rastia. Kuva: National Academy of Sciences.
Happy-norsu koskettaa peilistä näkemäänsä rastia. Kuva: National Academy of Sciences.

Itsensä tunnistaminen saattaa olla myötätunnon edellytys.

Itsensä tunnistaminen peilikuvasta on eläinmaailmassa erittäin harvinaista. Tähän mennessä tämä kyky on havaittu vain ihmisapinoilla ja delfiineillä. Nyt tutkijat Joshua Plotnik, Frans de Waal ja Diana Reiss ovat osoittaneet, että myös aasiannorsut kykenevät tunnistamaan oman kuvansa.

Tutkimuksessa tarkkailtiin kolmen aasiannorsun, Pattyn, Maxinen ja Happyn, käyttäytymistä 2,5 metriä korkean peilin edessä. Kaikki norsut viettivät enemmän aikaa peilin edessä kuin muualla. Kaikki yrittivät myös kurkistaa peilin taakse tai kiivetä peiliä kannattelevan seinän ylitse.

Norsut kantoivat ruokansa peilin eteen ja katselivat itseään syömässä. Eräs norsuista vietti pitkiä aikoja peilin edessä, keikutteli päätään ja pani kärsäänsä kummallisiin asentoihin ja tutki itseään. Maxine tarkkaili useasti miltä näyttää, jos hän vie kärsän suuhunsa ja tutkii suuonteloaan oikein tarkasti. Toisella kerralla hän otti kärsällä kiinni korvanlehdestään ja liikutti sitä hitaasti peiliä kohti.

Peilitestin ratkaisevassa vaiheessa norsujen otsaan maalattiin merkki, jota ne eivät voineet suoraan nähdä. Jos ne koskettaisivat rastia nähtyään sen peilikuvasta, se olisi varma osoitus itsetunnistuksesta. Yksi norsuista, Happpy, läpäisi tämän testin. Tutkijoiden mukaan tulos oli odotettava, sillä näin reagoi ihmisapinoistakin vain puolet.

Aasiannorsujen kyky tunnistaa itsensä peilistä vahvistaa aikaisempia oletuksia itsetietoisuuden ja empatian kehityksestä. Ihmislasten empaattiset kyvyt alkavat kehittyä samanaikaisesti kun he oppivat tunnistamaan itsensä peilistä. Ne lajit, jotka ovat tähän mennessä läpäisseet peilitestin, osoittavat säännönmukaisesti myötätuntoa lajitovereitaan kohtaan. Esimerkiksi norsut yrittävät auttaa loukkaantuneita lajikumppaneitaan tukemalla niitä tai yrittämällä nostaa niitä ylös.

Tutkimuksen julkaisi PNAS.