Taiteilijan versio gammapurkauksesta. Kuva: ESA/ECF
Taiteilijan versio gammapurkauksesta. Kuva: ESA/ECF

Poikkeuksellinen gammapurkaus pakottaa tutkijat miettimään uudelleen universumin hurjimpien räjähdysten alkuperää.

Juuri kun tutkijat arvelivat ymmärtävänsä, miten universumin hurjimmat räjähdykset syntyvät, löytyi gammapurkaus, joka ei sovikaan kuvaan.

Gammapurkaukset ovat erittäin kirkkaita gammasäteilyvälähdyksiä. Niitä on havaittu 1960-luvun lopulta lähtien, mutta vasta viime vuosina on oivallettu, mistä ne saavat energiansa.

Lyhytkestoiset purkaukset syntyvät, kun musta aukko kasvaa nielaisemalla neutronitähden - tai kun kaksi neutronitähteä kolaroivat ja muodostavat mustan aukon. Yli kaksi sekuntia kestävät purkaukset taas muodostuvat massiivisen tähden räjähtäessä supernovana. Samalla tähden ydinosista luhistuu musta aukko.

Tämän perusteella pitkäkestoisen purkauksen paikalta pitäisi löytyä supernovajäännös. Mittavista ponnisteluista huolimatta sellaista ei kuitenkaan havaittu viime vuonna räjähtäneen gammapurkauksen GRB 060614 jäljiltä, vaikka se kesti yli sata sekuntia.

Nyt tutkijat pohtivat kuumeisesti, mistä purkaus oikein sai energiansa. Voisiko osa massiivisista tähdistä luhistua vastoin oletuksia mustiksi aukoiksi tuottamatta supernovajäännöstä? Tai voisiko neutronitähtien törmäyksissä syntyä myös pitkäkestoisia purkauksia?

GRB 060614:n "sopimattomuus" voi tarkoittaa myös sitä, että gammapurkausten salaisuus onkin vielä ratkaisematta. Asiasta keskusteltiin peräti neljässä eri tutkimuksessa, jotka julkaistiin Nature-lehdessä.