Vahapalmuja Cocoran laaksossa Kolumbiassa. Kuva: Diegotorquemada / Wikimedia Commons
Vahapalmuja Cocoran laaksossa Kolumbiassa. Kuva: Diegotorquemada / Wikimedia Commons

Temppu auttaa ehkä leviämään tehokkaammin haastavissa olosuhteissa.

Metsässä käyskennellessä ei ehkä tule ajatelleeksi, että puillakin on sukupuoli.

Kasveilla hede on koiraspuoliseksi katsottava lisääntymisväline ja emi naaraspuolinen. Heteet tuottavat siitepölyä ja emissä syntyy siemenaihioita.

Yksikotisilla kasveilla heteet ja emit ovat samassa yksilössä. Kaksikotisilla ne ovat eri yksilöissä – toisin sanoen kaksikotinen kasvi on joko ”koiras” tai ”naaras”.

Kolumbian kansallispuu, komea vahapalmu Ceroxylon quindiuense on tällainen kaksikotinen puu. Se on lisäksi maailman pisimmäksi kasvava palmulaji.

Koiraspuolisten puiden siitepöly leviää tuulessa ja hedelmöittää naaraspuolisten palmujen emikukinnot. Tästä syntyvät hedelmät ovat punaisia ja viinirypäleen kokoisia.

Kolumbialaiset kasvitieteilijät ovat kuitenkin nyt havainneet, että vahapalmu pystyy tarvittaessa vaihtamaan sukupuoltaan: sama yksilö voikin alkaa tuottaa myös toisen sukupuolen kukintoja. Tällainen ei ole kasvien maailmassa aivan poikkeuksellista, mutta palmuille se on erikoista.

”Tämä on ensimmäinen kerta, kun palmujen on havaittu vaihtavan sukupuoltaan”, toteaa yksi tutkijoista, Rodrigo Bernal Quindíon kasvitieteellisestä puutarhasta New Scientist -lehdessä.

Tutkijat raportoivat löydöksistään Ecology -julkaisussa.

Kartoittaessaan palmuja keskisen Kolumbian metsissä tutkijat löysivät yllätyksekseen samalta alueelta neljä vahapalmua, jotka olivat ryhtyneet määrittämään sukupuoli-identiteettiään uusiksi. Näiden palmujen alemmat oksat olivat koiraspuolisia, mutta huonokuntoisia ja kuivahtaneita, ja palmu oli alkanut tuottaa uusiin oksiin naaraspuolisia kukintoja.

Palmut löytyivät läheltä toisiaan alueelta, jossa puiden sukupuolijakauma oli muutenkin erikoinen. Paikalla kasvoi kaksin verroin naaraspalmuja koiraspuolisiin verrattuna. Jokin kasvupaikassa saa siis kenties naaraspuoliset puut pärjäämään paremmin.

Tutkija Bernal uumoilee tämän johtuvan siitä, että nämä puut ovat kasvualueensa reunavyöhykkeellä, lähempänä merenpintaa. Siemeniä tuottavat naaraspuut leviävät tehokkaammin uusille alueille.

Evoluutioekologi Sandra Vargal englantilaisesta Lincolnin yliopistosta toisaalta järkeilee päin vastoin, että haasteellisissa kasvuoloissa stressaantuneiden kasvien kuuluisi ennemmin vaihtaa sukupuoltaan naaraasta koiraaksi.

Siitepölyä tuottavat koiraspuut vaativat vähemmän energiaa ja ravinteita kuin hedelmiä tuottavat naaraat, Vargal kertoo New Scientistille.

Voi olla, että kyseisten palmujen sukupuolikokeilu jää väliaikaiseksi. Puita pitäisi seurata pidempään, jotta selviäisi, onko sukupuolenvaihdos täydellinen vai kasvattavatko koiraspuut vain väliaikaisesti naaraspuolisia kukintoja.

Kolumbialaisryhmä aikoo tutkia transseksuaalisia palmuja tarkemmin lennokkien avulla. Muilla tavoin niitä on hankala seurata, palmujen latvat hulmuavat niin korkealla maanpinnasta. Laji voi kasvaa jopa 60 metriä korkeaksi.