Tuatara elää Uudessa Seelannissa. Kuva: Wikimedia Commons
Tuatara elää Uudessa Seelannissa. Kuva: Wikimedia Commons

Selvyys saatiin tuatarasta.

Tuatara, Sphenodon punctatus, on merkillinen matelija: sillä on päälaellaan kolmas silmä, joka aistii valoa, mutta alapäästä puuttuu penis. Laji kuuluu alkuliskojen lahkoon ja on säilynyt miljoonia vuosia.

Tuoreessa tutkimuksessa tämä elävä fossiili toimii todistuskappaleena, jonka avulla tutkijat osoittavat, että penis on kehittynyt vain kerran evoluution aikana. Thomas Sanger Floridan yliopistosta ja hänen työtoverinsa eivät kuitenkaan tutkineet eläviä tuataroja, vaan 1800-luvulla Harvardin alkiokokoelmaan säilöttyjä näytteitä.

Vesikalvollisilta, eli matelijoilta, linnuilta ja nisäkkäiltä, löytyy kokonainen kirjo erilaisia falloksia. Niiden sijainti, määrä ja anatomiakin vaihtelevat.

Nisäkkäillä, joillain linnuilla, krokotiileilla ja kilpikonnilla on yksi, keskellä sijaitseva siitin. Liskoilla, käärmeillä ja matoliskoilla on kaksiosainen hemipenis, joka on piilossa viemärisuolessa ja tulee esiin vain paritellessa. Tuataralla ja valtaosalla linnuista ei ole penistä lainkaan. Ne parittelevat laittamalla yhteissuolen eli kloaakin aukot vastakkain, jolloin siittiöt siirtyvät koiraista naaraisiin.

Sangerin ryhmä loi tietokoneella tuataran alkionäytteistä tarkkoja kolmiulotteisia malleja. He huomasivat, että varhaisessa vaiheessa tuataralle kehittyy falloksen aihio. Myöhemmin sen kasvu lakkaa ja eläin syntyy ilman ilman penistä.

Tutkijoiden mukaan näyttää siltä, että kaikkien vesikalvollisten viimeisellä yhteisellä esi-isällä olisi ollut erektioon nouseva penis. Nykyinen monimuotoisuus on heidän mielestään seuraus elämästä ja evoluutiosta vaihtelevissa oloissa, ei siitä, että erilaiset siittimet olisivat kehittyneet erikseen.

Tutkimuksen julkaisi Biology Letters.