Piensatelliitti Marco-B otti kuvan noin 6000 kilometrin päässä Marsista maanantaina 26. marraskuuta. Kuva: Nasa
Piensatelliitti Marco-B otti kuvan noin 6000 kilometrin päässä Marsista maanantaina 26. marraskuuta. Kuva: Nasa
Marco-satelliitit lensivät Insight-luotaimen mukana Marsin liepeille. Kuva: Nasa
Marco-satelliitit lensivät Insight-luotaimen mukana Marsin liepeille. Kuva: Nasa

Insight-laskeutujan ohella matkaan lähti toukokuussa myös kaksi salkun kokoista apusatelliittia.

Insight-laskeutuja tömähti onnistuneesti Marsiin maanantai-iltana 26. marraskuuta. Laskeutumisessa Yhdysvaltain avaruushallinto Nasa kokeili uutta keinoa pitää yhteyttä noin 150 miljoonan kilometrin päähän.

Kantoraketin mukana toukokuussa matkaan lähti myös kaksi pientä, noin salkun kokoista satelliittia. Nasa kutsuu niitä nimillä Marco-A ja Marco-B.

Ne kulkivat itsenäisesti Insightin jäljillä seitsemän kuukautta aina Marsiin saakka. Nyt ne ovat jo ohittaneet Marsin.

Mullistavaa oli, että Marcot lähettivät viestejä Insightin laitteista ja toiminnasta Maahan. Ne myös viestivät ensimmäisinä siitä, että laskeutuminen onnistui.

Pienet Marcot kertoivat tiedon Insightin laskeutumisesta kahdeksassa minuutissa. Se on aika, jonka radiosignaalilta kesti matkata Maahan.

Näin pienet satelliitit täydensivät ja korvasivat viestintää, joka on hoitunut Marsia kiertävien isojen satelliittien kautta. Tärkein isoista satelliiteista on Mars Reconnaissance Orbiter. Se on kiertänyt Marsia marraskuusta 2006.

Marco-A ja Marco-B kokeilivat radioita ja antenneja. Ne tarjosivat lennonjohdolle vaihtoehtoisen tavan seurata vaarallista laskeutumista, joka kesti vajaat seitsemän minuuttia.

Marcoilta viestit saapuivat paljon nopeammin kuin Marsia kiertäviltä satelliiteilta. Ne kun eivät sattuneet olemaan radoillaan paikoissa, joista olisi voinut seurata koko laskeutumista. Ne eivät pystyneet viestimään nopeasti Maahan Insightista.

”Kokeilu osoitti, että pienet satelliitit voivat palvella Nasaa avaruuslennoilla”, sanoi Marcojen johtava insinööri Andy Klesh Nasan Jet Propulsion Laboratorysta.

Nasa on onnistunut jokaisella Mars-lennolla tällä vuosisadalla. Jos ja kun laskeutuminen joskus epäonnistuu, voi laskeutujan ”musta laatikko” tallentaa dataa siitä, mikä meni vikaan.

Se voisi lähettää nämä tiedot Marcon kaltaiselle piensatelliitille. Tämä tieto voisi auttaa insinöörejä kehittämään yhä parempaa tekniikkaa avaruuslennoille. Nasa esittelee näitä apusatelliitteja sivuillaan.

Marcoissa ei ole tieteellisiä laitteita. Kun Marco-A lensi Marsin ohi, se kuitenkin lähetti radiosignaalin Marsin kaasukehän laitamilta.

Ohut kaasukehä muutti radiosignaalia. Kun viesti saapui Maahan, saattoivat tutkijat päätellä signaalista, missä kohtaa kaasukehä ohenee ja mistä se koostuu.

Pienet satelliitit veivät myös kameroita Marsin lähelle – tavallisia kameroita, joita voi ostaa kaupan hyllyltä.

Kun Insight oli laskeutunut, otti Marco-B kuvia punaisesta planeetasta. Marco-A:n kamerat eivät toimineet.

”Saimme upeita postikortteja Marsista”, kehui kuvia Cody Colley Jet Propulsion Laboratorysta. Hän rakensi ryhmänsä kanssa ohjelman, jonka avulla kuvat napattiin. Lähimmillään satelliitit kuvasivat Marsia 1 600 kilometrin päästä.