V 391 Pegasi laajimmillaan. Kuva: HELAS. Taiteilija Mark Garlick.
V 391 Pegasi laajimmillaan. Kuva: HELAS. Taiteilija Mark Garlick.

Vanhuuttaan paisuvan tähden ympäriltä löytyi yllättäen planeetta.

Punaiseksi jättiläiseksi vanhuuttaan paisuneen tähden ympäriltä löytyi kaikkien todennäköisyyksien vastaisesti planeetta. Tämä antaa uutta toivoa myös maapallolle: ehkä Maakin selviää, kun Aurinko noin viiden miljardin vuoden kuluttua saavuttaa jättiläisvaiheen.

Auringon kaltaiset tähdet laajenevat punaisiksi jättiläisiksi, kun niiden ytimistä loppuu säteilyn tuotantoon tarvittava vety. Turvotessaan tähti kaiken järjen mukaan peittää alleen lähimmät planeettansa. Vaiheeseen liittyy myös rajuja kaasupurkauksia, joiden viimeistään olettaisi koituvan planeettojen kohtaloksi.

Tästä huolimatta V 391 Pegasi –nimisen punaisen jättiläisen ympäriltä paikallistettiin planeetta.

Kun V 391 Pegasi oli keski-ikäinen, kuten Aurinko nyt, planeetta oli samalla etäisyydellä siitä kuin Maa on Auringosta. Paisuessaan tähti ulottui lähes planeettaansa asti. Samalla se kuitenkin menetti toistaiseksi tuntemattomasta syystä puolet massastaan. Siksi sen vetovoima heikkeni, ja planeetta ajautui 1,7 Maan ratasäteen päähän.

Näyttää siis siltä, että tähteään lähelläkin kiertävät planeetat saattavat selvitä energialähteensä ikäkriisistä.

Planeettalöydön teki Roberto Silvotti kollegoineen Italian kansallisesta astrofysiikan instituutista, ja se julkaistaan tänään Nature-lehdessä.