Tämän kuvan Plutoa ympäröivästä usvasta New Horizons nappasi noin kahden miljoonan kilometrin päästä kääpiöplaneetasta. Kuva: NASA/JHUAPL/SwRI
Tämän kuvan Plutoa ympäröivästä usvasta New Horizons nappasi noin kahden miljoonan kilometrin päästä kääpiöplaneetasta. Kuva: NASA/JHUAPL/SwRI
Pluton pinnalla jäätiköt näkyvät liikkuvat samaan tapaan kuin maapallolla. Typpijää on virrannut kuvan ylälaidassa näkyvää kraatterien täplittämää aluetta kohden. Kuva: NASA/JHUAPL/SwRI.
Pluton pinnalla jäätiköt näkyvät liikkuvat samaan tapaan kuin maapallolla. Typpijää on virrannut kuvan ylälaidassa näkyvää kraatterien täplittämää aluetta kohden. Kuva: NASA/JHUAPL/SwRI.
Pluton pinnanmuodot ovat hyvin vaihtelevia. Vasemmalla, Hillaryn vuorten yläpuolella näkyy jäinen Sputnikin tasanko. Vuorten alapuolella on ohut jääpeite ennen tummaa ja kraatterista Cthulhun aluetta. Niiden rajamailla on vaalean aineen täyttämä kraatteri. Oikealla Norgayn vuorten läheisyydessä jäätikössä näkyy monikulmaisia muotoja. Keltainen viiva on noin 50 kilometriä pitkä. Kuva: NASA/JHUAPL/SwRI.
Pluton pinnanmuodot ovat hyvin vaihtelevia. Vasemmalla, Hillaryn vuorten yläpuolella näkyy jäinen Sputnikin tasanko. Vuorten alapuolella on ohut jääpeite ennen tummaa ja kraatterista Cthulhun aluetta. Niiden rajamailla on vaalean aineen täyttämä kraatteri. Oikealla Norgayn vuorten läheisyydessä jäätikössä näkyy monikulmaisia muotoja. Keltainen viiva on noin 50 kilometriä pitkä. Kuva: NASA/JHUAPL/SwRI.

Kaasukehän usvakerros on paksumpi kuin mitä ennakolta osattiin odottaa. Virtaavaa jäätä on aiemmin tavattu vain Maassa ja Marsissa.

New Horizons lähetti viikonloppuna uusia kuvia, joissa paljastuu Pluton kaasukehä.

Pluton pinnan yläpuolella leijailee usvaa kahdessa kerroksessa. Alempi kerros on 50 ja ylempi 80 kilometrin korkeudella Pluton pinnasta.

Aiemmin oli arvioitu, ettei Pluton pinnalla voi muodostua usvaa yli 30 kilometrin korkeuteen.

Mallinnusten perusteella usvaa syntyy, kun Auringon ultraviolettisäteily hajottaa metaanikaasua muun muassa asetyleeniksi ja eteeniksi. Näitä hiilivetyjä New Horizons havaitsi myös mittauksisssaan.

Kun nämä kaasut laskeutuvat Pluton kaasukehän kylmempiin osiin, ne jäätyvät ja syntyy usvaa. Ultraviolettisäteily muuttaa yhdisteitä toliineiksi, jotka osaltaan antavat Plutolle ja muille aurinkokunnan ulommille kiertolaisille niille ominaisen värin.

Viikonloppuna saatiin kuvia myös Pluton pinnan jäätiköistä. Jäätä tietysti arveltiin olevan kääpiöplaneetalla, jonka pinnan lämpötila on noin -229 astetta. Silti jäätiköt yllättivät, kertoo New Horizonsin kotisivu.

Luotaimen Lorri-kamera tallensi jäätiköitä Texasin kokoiselta alueelta, jota on alettu kutsua Sputnikin tasangoksi. Siellä näyttää virranneen jäätä. Jäätiköt ovat ehkä muodostuneet kymmenien miljoonien vuosien aikana.

Jos Pluton ytimessä on vielä lämpöä ajalta, jolloin se muodostui, voi lämpö yhä liikuttaa pintaa, sanoo tutkija Bill McKinnon Washingtonin yliopistosta.

”Tavallinen vesijää ei Pluton kylmyydessä liiku. Mutta jos jää muodostuu typestä, hiilimonoksidista tai metaanista, niin asia on toisin. Nämä jäät ovat geologisesti pehmeitä jopa Pluton oloissa. Ne virtaavat kuin jäätiköt maapallolla.”

Plutosta nimettiin jälleen uusia alueita. Nyt löydetyn Hillary-vuoriston nimi viittaa läheisen Norgayn vuoriston tapaan inhimillisten rajojen koettelun historiaan.

"Vuosien ajan viittasimme Plutoon planetaaristen löytöretkien Everestinä", sanoi New Horizonsin lennon pääsuunnittelija Alan Stern.

"On sopivaa, että maapallon korkeimman vuoren huipulle ensimmäisenä päässeet kiipeilijät Edmund Hillary ja Tenzin Norgay saivat nimensä tälle uudelle Everestille."

New Horizons tarkkailee yhä Plutoa, vaikka se on jo yli 15 miljoonan kilometrin kääpiöplaneetasta. Kuiperin vyöhykkeeltä se mittaa esimerkiksi Pluton pyörimistä akselinsa ympäri. Yksi Pluton päivä kestää 6,4 Maan vuorokautta. Pian New Horizons on saanut mitattua kaksi Pluton vuorokautta.

Lennonjohto sulkee pian laitteet, jotka pitävät luotainta tietyssä asennossa. Vapautuva energia siirretään datan lähettämiseen. Arviolta 3–4 prosenttia datasta on nyt siirretty Maahan.