Taiteilijan näkemys yhdeksännestä planeetasta, joka mahdollisesti lymyää aurinkokunnan laidalla. Kuvaan on piirretty Neptunuksen rata Auringon ympäri. Kuva: Tom Ruen / ESO
Taiteilijan näkemys yhdeksännestä planeetasta, joka mahdollisesti lymyää aurinkokunnan laidalla. Kuvaan on piirretty Neptunuksen rata Auringon ympäri. Kuva: Tom Ruen / ESO

Jäisen kääpiöplaneetan rata voi kertoa, onko aurinkokunnan äärilaidoilla yhdeksäs planeetta.

Aurinkokunnan laitamilta on löytynyt uusi kääpiöplaneetta. Uusi tulokas on arviolta vain 300 kilometrin kokoinen halkaisijaltaan ja pinnaltaan jäinen. Planeetta löydettiin Havaijin Mauna Kealla sijaitsevalla teleskoopilla.

Havainto tehtiin jo 2015, mutta se saatiin tutkittua ja vahvistettua vasta nyt. Jäisen kääpiön virallinen nimi on 2015 TG387, ja epävirallisesti tutkijat sanovat sitä Peikoksi (The Goblin).

Miniplaneetta kiertää Aurinkoa vielä paljon kauempana kuin Pluto, ja sen kiertorata on erittäin soikea. Lähimmillään planeetta tulee 2,5 kertaa Pluton etäisyydelle Auringosta ja kauimmillaan se käy yli 60 kertaa kauempana.

Kun aiemmin luultiin, että Pluton takana aurinkokunnassa on lähinnä vain tyhjää, tiedetään nyt, että siellä on useita kääpiöplaneettoja.

Pluto alennettiinkin planeetasta kääpiöplaneetaksi, kun vuonna 2005 sen kiertoradan takaa löytyi toinen Pluton kokoinen kohde Eris. Sittemmin näitä niin sanottuja transneptunisia eli Neptunuksen ulkopuolisia kohteita on löytynyt paljon lisää.

”Alamme vasta nyt ymmärtää, miltä aurinkokunnan ulkoreunoilla näyttää ja mitä sieltä voisi löytyä. Uskoaksemme siellä on tuhansia kääpiöplaneettoja. Näemme nyt vasta jäävuoren huipun”, sanoo yksi löytäjistä, tähtitieteilijä Scott Sheppard Guardian-lehdelle.

Sheppard kuuluu harvalukuiseen tähtitieteilijöiden joukkoon, joka on vakuuttunut siitä, että kääpiöiden lisäksi aurinkokunnasta löytyy vielä yhdeksäs täysimittainen planeetta. Tämä hypoteettinen planeetta Yhdeksän olisi Uranuksen ja Neptunuksen kokoluokkaa ja sijaitsisi aivan aurinkokunnan kaukaisimmilla reunoilla.

Tällaisen jättiläisen olemassaoloon viittaa se, että näiden kaukana Neptunuksen takana kiertävien kohteiden kiertoradat ovat järjestyneet sellaisella tavalla ja itse kohteet sumputtuneet niin, että sen selittäisi vielä kauempana kiertävä valtava planeetta, joka vaikuttaa muiden kiertoratoihin.

Tämä planeetta Yhdeksän sijaitsisi jo niin kaukana, että sitä on äärimmäisen vaikea havaita teleskoopilla, ellei tiedä tarkasti, mistä etsiä. Tähtitieteilijät etsivät kääpiöplaneettoja ja tekevät laskelmia niiden kiertoradoista voidakseen paikantaa mahdollisen jättiplaneetan.

Apulaisprofessori Konstantin Batygin Caltech-yliopistosta kuvailee uuden pikkuplaneetan löytymistä ”erittäin merkittäväksi”.

”Tämä on todellakin jälleen yksi kohde, joka todistaa planeetta Yhdeksän vaikutuksesta”, Batygin sanoo Guardianille.

Batygin on etunenässä etsimässä planeetta Yhdeksää kollegansa Mike Brownin kanssa. Brown puolestaan oli yksi niistä tutkijoista, jotka löysivät Pluton takaa Eriksen.

Nyt löydetty jäinen kääpiöplaneetta kiertää Auringon kerran 40 000 vuodessa. 99 prosenttia ajasta se on niin kaukana ja himmeä, ettei sitä voida havaita.

Jättimäisen planeetta Yhdeksän löytyminen olisi todella mullistavaa. Monet tähtitieteilijät suhtautuvat siihen varauksin. Neptunuksen takaisten kääpiöplaneettojen ja muiden kohteiden outoja kiertoratoja saattaa selittää se, että ne vaikuttavat toistensa kiertoratoihin. Toistaiseksi niistä on havaittu vain muutama.