Taiteilija on koonnut kääpiölaneetta Pluton ja sen viisi kuuta samaan kuvaan. Hydra isona vasemmalla. Kuut eivät ole kuvassa oikeassa mittakaavassa, eikä niiden pinnanmuodoista vielä tiedetä juuri mitään. Kerberos on tummempi kuin muut. Lähikuvia saadaan pian. Kuva: 
NASA / M. Showalter
Taiteilija on koonnut kääpiölaneetta Pluton ja sen viisi kuuta samaan kuvaan. Hydra isona vasemmalla. Kuut eivät ole kuvassa oikeassa mittakaavassa, eikä niiden pinnanmuodoista vielä tiedetä juuri mitään. Kerberos on tummempi kuin muut. Lähikuvia saadaan pian. Kuva: NASA / M. Showalter

Luvassa on ainutlaatuisia lähikuvia Plutosta ja sen kuista.

New Horizons -luotain ohittaa kääpiöplaneetta Pluton ja sen viisi kuuta 14. heinäkuuta. Odotettavissa on ainutlaatuisia lähikuvia Plutosta ja sen kuista aurinkokunnan reunalta.

Sitä ennen, kuin pohjatyöksi, tähtitieteilijät ovat tutkineet Pluton kuita ja erityisesti niiden ratoja. Aineistoa tarjosi avaruusteleskooppi Hubblen havainnot.

Kuista Kerberos ja Styx löydettiin niinkin äsken kuin vuosina 2011 ja 2012. Nix ja Hydra havaittiin nekin vasta tällä vuosituhannella eli vuonna 2005.

Pluto ja sen suurin kuu Kharon muodostavat kuin ”kaksoisplaneetan”, jota neljä pienempää kuuta kiertää. Kharon on kuuksi poikkeuksellisen iso, kun sitä vertaa Plutoon.

Pluton kuut eivät ole lukinneet yhtä puoltaan Plutoa kohti, niin kuin esimerkiksi oma kuumme.

Pluton ja Kharonin painovoimakentät vaikuttavat pieniin kuihin vahvasti, ja ne heiluvat radoillaan. Näin sanoo yksi tutkimuksen tekijöistä, tähtitieteen professori Douglas Hamilton Marylandin yliopistosta. Kuiden poukkoilua lisää se, että kaikki pienet kuut eivät ole täysin pyöreitä.

Kuista kolme eli Nix, Styx ja Hydra ovat kuitenkin lukittuneet toisiinsa nähden.

Kuista Kerberos on jostain syystä pinnalta tumma, kun muut kuut ovat vaaleita. Kerberoksen arvoitus voi avautua hieman yli kuukauden kuluttua, kun New Horizons saapuu kuiden ja Pluton lähelle.

Samalla saadaan tarkennusta Pluton ja Kharonin ”suhteeseen”. Tiedosta voi olla apua, kun tähtitieteilijät tutkivat kuinka aurinkokunnan ulkopuoliset planeetat eli eksoplaneetat kiertävät kaksoistähtiä. Ne ovat liian kaukana, jotta niiden kiertämistä voisi selvittää nykytekniikoin.

Pluton kuista ja niiden radoista kertoi tiedelehti Nature.