Aivokudoksessa näkyy hullun lehmän taudista kärsivän naudan mikroskooppisia reikiä harmaassa aineessa.
Kuva: <A HREF=http://en.wikipedia.org/wiki/File:Histology_bse.jpg>Wikimedia Commons</A>.
Aivokudoksessa näkyy hullun lehmän taudista kärsivän naudan mikroskooppisia reikiä harmaassa aineessa. Kuva: Wikimedia Commons.

"Elottomat" taudinaiheuttajat prionit kykenevät kehittymään ja sopeutumaan valintapaineen ohjaamana.

Scrippsin tutkimuslaitoksessa havaittiin ensi kertaa, että tartuntatauteja aiheuttavat proteiinit prionit kykenevät darvinilaiseen evoluutioon.

Prionit ovat "vinksahtaneita" proteiineja, jotka eivät sisällä kopioitujaa, esimerkiksi rna:ta tai dna:ta.

Floridalaisen tutkimuslaitoksen tutkimus osoittaa, että prionit voivat kehittää monelaisia mutaatioita, jotka luonnonvalinnan seurauksena tuovat niille sellaisia ominaisuuksia kuten lääkeresistenssin, joka on aiemmin tunnettu vain bakteerien ja virusten ilmiönä.

Nämä läpimurrot viittaavat siihen, että normaali prioniproteiini - joita on luonnostaan tavallisissa ihmissoluissa - voi osoittautua tehokkaammaksi hoidon kohdemolekyyliksi kuin sen virheellisesti laskostuva sukulainen.

Tutkimuksen julkaisi Science Express.

"Kyse on prioneilla aivan samasta mutaation prosessista ja adaptiivisesta muutoksesta kuin mitä nähdään viruksilla", tutkimusryhmän johtaja Charles Weissmann sanoi.

"Tämä tarkoittaa, että tämä darvinilaisen evoluution kuvio näyttää universaalilta. Viruksilla mutaatio liittyy muutoksiin nukleiinihappojärjestyksessä, mikä johtaa resistenssiin. Nyt tämä sopeutuvuus on siirtynyt yhden tason alaspäin - prioneihin ja proteiinien laskostumiseen - ja on selvää, että nukleiinihappoa ei välttämättä tarvita evoluution prosessiin."

Tarttuvat prionit liittyvät ihmisten ja eläinten 20 eri sairauteen, kuten hullun lehmän tautiin ja sen harvinaiseen muotoon ihmisellä, Creutzfeldt-Jakobin tautiin. Mitään näistä taudeista ei voi hoitaa ja ne ovat tappavia.

Prionit pystyvät lisääntymään, vaikka ne koostuvat vain proteiineista eivätkä ne sisällä genomia.

Nisäkkäät tuottavat normaalisti prioniproteiinia nimeltään PrPC. Infektion aikana epänormaali, väärin laskostunut proteiini - joka tunnetaan nimellä PrPSc – muuttaa normaalin prioniproteiinin myrkylliseen muotoon muuttamalla sen muotoa. Loppuvaiheessaan väärin laskostuneet proteiinit muodostavat laajoja kerääntymiä, jotka aiheuttavat massiivista kudostuhoa.

"Ajateltiin yleisesti, että kunhan prioniproteiini on vinksahtanut epänormaaliin muotoonsa, muita muutoksia ei enää tapahdu", Weissman sanoi. "Mutta näyttää siltä että jotakin sittenkin tapahtuu."

"Kun prioneja siirretään lampaista hiiriin, ne tulevat ajan mittaan yhä kykenevämmäksi aiheuttamaan tautia. Nyt tiedämme, että epänormaalit prionit kopioituvat ja luovat muunnelmia, ehkä alkuun vähäisissä määrin. Mutta kun ne siirretään uuteen isäntään, luonnonvalinta suosii taudinaiheuttamiskykyisimpiä ja aggressiivisimpia variantteja."