Vaikka sanat eivät ole hallussa, vauva ymmärtää, mitä moni niistä tarkoittaa.

Jo 6-9-kuukautinen vauva ymmärtää monen puhutun sanan merkityksen, osoittivat yhdysvaltalaistutkijat kokeellisesti. Tähän asti useimpien psykologien käsitys on ollut se, että näin pieni tajuaa kyllä äänteiden eroja, mutta sanojen merkitys alkaa valjeta vasta ensimmäisen syntymäpäivän lähestyessä.

Elika Bergelson ja Daniel Swingley Pennsylvanian yliopistosta testasivat vauvojen käsityskykyä laboratoriossa. Vauvat istuivat ensisijaisen hoitajansa sylissä katsellen näyttöä, jossa näkyi esimerkiksi jokin ruoka ja jokin kehonosa.
Hoitajan silmät oli peitetty, joten hän ei nähnyt, mitä ruudulla näkyi. Huoltaja toisti vauvalleen kuulokkeiden kautta saamansa kehotuksen, kuten "katso omenaa". Samalla rekisteröitiin silmänliikekameran avulla, mitä vauva katseli.

Tutkimukseen osallistui 33 6–9-kuukautista vauvaa sekä 50 10–20-kuukautista taaperoa. Kävi ilmi, että jo puolivuotiaat kiinnittivät silmänsä pidemmäksi aikaa sellaiseen kohteeseen, jonka hoitaja nimesi kuin sellaiseen, jota hän ei maininnut. Tämä vihjaa, että lapsi ymmärtää merkityksen sanan takana.

Tutkimuksen julkaisi Pnas