Philae pudottautuu uraauurtavaan tehtäväänsä Rosettan kyydistä parinkymmenen kilometrin korkeudessa. Tässä tapahtumasta avaruustaiteilijan kuvitelma. Kuva: Esa / ATG medialab
Philae pudottautuu uraauurtavaan tehtäväänsä Rosettan kyydistä parinkymmenen kilometrin korkeudessa. Tässä tapahtumasta avaruustaiteilijan kuvitelma. Kuva: Esa / ATG medialab

Luotain lähettää laskeutujansa historialliseen hyppyyn kello 10.35 Suomen aikaa.

Siitä alkaa tähtitieteilijöiden ja avaruusharrastajien pitkä odotus tulisilla hiilillä. Philaen matka alas Churyumov-Gerasimenko-komeetalle ei näet käy käden käänteessä vaan kestää seitsemän tuntia. Jos kaikki menee niin kuin pitää, Philae on perillä kello 17.30 meidän aikaamme.

Jännitys ei pääty siihenkään. Philaen pitää ankkuroitua komeettaan ja ottaa yhteys Rosettaan, joka lähettää viestin edelleen Maahan Euroopan avaruusjärjestön lennonjohtoon. Signaalin kulku avaruuden halki kestää 28 minuuttia ja 20 sekuntia, eli vasta noin kello 18 operaatiokeskuksessa kuuluu onnistumisen hurraus tai pettymyksen huokaus.

Kävi miten kävi, Philaen yritys on historiallinen. Koskaan ennen ihmisen tekemä laite ei ole koettanut laskeutua pehmeästi komeetalle. Nasan Deep Impact -luotain vei kesällä 2005 tutkimuslaitteen Tempel 1:een, mutta kyseessä ei ollut laskeutuja vaan iskeytyjä. Impactor törmäsi vauhdilla komeetan pintaan, ja emoluotain seurasi tapahtumaa kuvatakseen kraatterin ja komeetan sisustaa. Pölyä kuitenkin sinkoutui avaruuteen niin paljon, että näkymä pimentyi.

Komeetat kiinnostavat tähtitieteilijöitä kovasti, sillä ne muodostuivat aineksista, joita jäi yli, kun aurinkokunta syntyi 4,6 miljardia vuotta sitten. Komeettojen koostumuksesta pitäisi siis selvitä planeettakuntamme alkuhistoria ja mahdollisesti sekin, saiko Maa veden ja muut elämän ainekset komeetoilta, kuten tutkijat uskovat.

Ratkaistava kysymys on iso, mutta ainakin laitteiden nimet heijastelevat toiveikkuutta. Luotain sai nimensä Rosettan kivestä, joka 1800-luvun alkupuolella auttoi kielitieteilijöitä tulkitsemaan Egyptin hieroglyfit.

Samoihin tapahtumiin liittyy laskeutujan nimi. Philae on peräisin saaresta, jossa sijainneen temppelikompleksin tekstit osaltaan helpottivat hieroglyfien selvitystyötä.

Nyt myös Philaen laskeutumisalueella on nimi: Agilkia. Sitä ehdotti peräti 150 ihmistä Esan äskettäisessä kilpailussa. Nimi tulee saaresta, jonne Philaen temppelin jäännökset siirrettiin sen jälkeen, kun Assuanin padon vedet olivat tuhota ne.

Rosettan komeettalento on Euroopan avaruushistorian pisin, monipuolisin ja kallein hanke. Suunnittelutyö alkoi jo 1993, ja mukana on tutkimuslaitoksia ja yrityksiä 15 maasta, myös Suomesta. Hintaa projektille kertyy kaikkineen 1,3 miljardia euroa.

Niinpä rosettalaiset eivät jätä mitään yhden kortin varaan. Jos Philae ei syystä tai toisesta pääse matkaan kello 10.35, se irrottautuu Rosettasta kello 15.04 Suomen aikaa ja tähtää varamaaliin. Tässä tapauksessa sen pitäisi olla perillä neljä tuntia myöhemmin eli noin kello 19.