Kaveria ei jätetä pulaan, tuumii rotta.
Kaveria ei jätetä pulaan, tuumii rotta.

Empaattista toimintaa havaittiin ensi kertaa jyrsijöillä. 

Rotat auttoivat vapaaksi vangitun lajitoverin silloinkin, kun ne toisin käyttäytymällä olisivat saaneet suklaata herkuteltavakseen. Chicagon yliopiston tutkijat osoittivat näin ensi kertaa, että jyrsijäkin toimii toisen hyväksi empatian voimasta.

Auttamiskäyttäytymisen alkuperä on tutkimuksen perusteella varhaisempaa evoluution perua kuin on aiemmin uskottu. Tähän mennessä vastaavaa on havaittu kädellisistä ja joistakin muista eläimistä, mutta vasta nyt osoitettiin kokeellisesti jyrsijöiden kykenevän samaan.

Kokeissa tutkijat käyttivät kahden rotan pareja, jotka olivat eläneet samassa häkissä. Toista pidettiin suljetussa putkessa, jonka sai ulkoa auki. Toinen liikkui vapaasti putken lähistöllä niin, että pystyi näkemään ja kuulemaan vangitun kumppaninsa.

Tutkijat huomasivat, että vapaa rotta oli kiihtyneempi silloin, kun sen kuppani oli vangittuna, kuin silloin kuin putki oli tyhjillään. Reaktio viittaa "emotionaaliseen tartuntaan" eli myötäkärsimykseen, jota ihmisten ja muiden  eläinten tiedetään osoittavan, kun havaitsevat toisen tuntevan kipua tai olevan ahdingossa.

Vapaan rotan reaktio ei jäänyt vain kiihtymykseen. Päivien kuluessa se oppi aukaisemaan vankikopin oven ja päästämään kumppaninsa vapaaksi. Alkuun se toimi hitaasti oivallettuaan, miten kaverin saa vapaaksi, mutta lopulta se avasi oven lähes saman tien, kun se päästettiin koealueelle.

Täytettyä lelurottaa eläin ei vapauttanut sellistä, mikä viittaa siihen, että empatia toisiaan toimii sen vaikuttimena. Vapaa rotta ei myöskään toiminut seurankipeydestä, sillä se päästi kaverinsa pinteestä silloinkin, kun tämä vapautui erilliseen häkkiin.

"Mitään muuta syytä toimia ei ollut kuin saada ansassa olevan rotan ahdinko loppumaan", sanoo tutkija Inbal Ben-Ami Bartal.

Kumppanin vapauttamisen täytyy olla palkitsevaa rotalle, päättelevät tutkijat. Mitatakseen palkitsevuutta tutkijat laittoivat vapaan rotan tilanteeseen, jossa se sai avata kumppanin häkin tai suklaanamusia sisältävän häkin. Vaikka vapailla rotilla oli tilaisuus ahmia suklaata ennen kaverin vapauttamista, ne kuitenkin vapauttivat yhtä todennäköisesti ensin kumppaninsa kuin painelivat suoraan suklaa-apajalle.

Kaikki rotat eivät oppineet päästämään kaveria vapaaksi. Naaraat tekivät sitä enemmän kuin koiraat, mikä saattaa kertoa empatian ja emouden yhteydestä.

Tutkimuksen julkaisi Science.