Valtameri (global ocean) on tummemman sininen kerros jääkuoren (ice crust) alla. Kuva: NASA/JPL-Caltech
Valtameri (global ocean) on tummemman sininen kerros jääkuoren (ice crust) alla. Kuva: NASA/JPL-Caltech

Meren olemassaolo pääteltiin kuun huojunnasta.

Planeettojen tutkijat ovat nyt varmoja siitä, että Saturnuksen jäisen kuun Enceladuksen alla on iso valtameri. Meri pääteltiin Cassini-luotaimen antamien mittatietojen avulla.

Enceladus heilahtelee, kun se kiertää kaasuplaneetta Saturnusta. Heilahteluista voi päätellä, että kuori ei voi olla jäätynyt kokonaan. Kuoren alla on siis pakko olla paljon vettä.

Cassini aiemmat tiedot osoittivat, että ainakin kuun etelänavan lähellä oli vettä. Cassini havaitsi vuoden 2005 alussa, että Enceladuskesta suihkuaa vettä. Se tuli ulos kuun pinnan niin sanotuista tiikerinraidoista.

Sisältö jatkuu mainoksen alla

Jo tuolloin pohdittiin, kattaisiko pinnan alainen meri koko planeetan. Enceladuksen kuvat pitkältä ajalta ovat nyt vahvistaneet tämän.

Sisältö jatkuu mainoksen alla

”Varmistukseen tarvittiin mittatietoja vuosien ajalta. Nyt olemme vakuuttuneita merestä”, sanoo Cassinia kuvanneesta ryhmästä Peter Thomas Cornellin yliopistossa Nasan tiedotteessa. Hän kirjoitti tutkimusraportin.

Tutkijat tarkistivat Enceladuksen pinnanmuotoja sadoista kuvista yli seitsemän vuoden ajalta. Cassini on kiertänyt Saturnusta jo vuodesta 2004.

Jäinen kuu ei ole täysin pallomainen. Se myös kiertää Saturnusta hieman nopeammin ja hitaammin kierron eri vaiheissa.

Enceladus huojuu hieman, kun se kiertää Saturnusta. Huojunnan määrän voi mitata. 

Tutkijat mittasivat huojuntaa ja laativat sen perusteella eri malleja siitä, millainen Enceladus on pinnan alla.

Laskelmissa oli myös malli, jossa kuu on kokonaan jäässä pinnasta ytimeen. Huojuntaa olisi silloin paljon vähemmän kuin nyt on mitattu, sanoo Cassini-lennon tutkija Matthew Tiscareno.

On vielä arvoitus, mikä voima on saanut pidettyä Enceladuksen jäätä sulana. Vahva epäilys on Saturnuksen painovoima, joka aiheuttaa Enceladuksella niin sanotun vuorovesi-ilmiön. Se lämmittää kuuta.

Cassini ohittaa Enceladuksen lokakuun lopulla vain 49 kilometrin päässä sen pinnasta.

Sisältö jatkuu mainoksen alla