Adineta ricciae. Kuva: N. N. Pouchkina-Stantcheva.
Adineta ricciae. Kuva: N. N. Pouchkina-Stantcheva.

80 miljoonan vuoden seksittömyys kantaa hedelmää.

Seksiä ei kiitos, sanovat rataseläimet (Rotifera) - ja ovat sanoneet jo 80 miljoonaa vuotta. Kolmesataa vuotta kestäneen intensiivisen tutkimuksen aikana rataseläimillä ei ole koskaan havaittu koiraita, hermafrodiitteja tai mitään etäisesti koiraan sukuelintä muistuttavaa. Päinvastoin, naaraan munat kehittyvät alkioiksi ilman hedelmöitystä.

Jos rataseläimet eivät ole sekoittaneet geenipakkaansa miljooniin vuosiin, niin miten ne estävät haitallisten mutaatioiden kertymisen? Entä miten ne saavat uusia geeniyhdistelmiä, joiden avulla ne sopeutuvat ympäristön muuttumiseen? Toisin sanoen: miksi ne eivät ole kuolleet sukupuuttoon aikoja sitten?

Nyt Cambridgen yliopiston tutkijat ovat päässeet rataseläinten salaisuuksien jäljlle. Ilmeni, että rataseläimet kykenevät määräämään geenejään erilaisiin tehtäviin paljon luovemmin kuin seksuaalisesti lisääntyvät lajit.

Kun ihmisen sukusolut jakautuvat, saamme kunkin kromosomin kahtena kappaleena – toisen isältä ja toisen äidiltä. Koska geenit sijaitsevat kromosomeissa, kustakin geenistä on siis olemassa kaksi kopiota. Nämä geenit ovat lähes identtisiä ja koodaavat lähes identtisiä proteiineja.

Tohtori Alan Tunnacliffen johtamassa tutkimuksessa havaittiin, että rataseläimillä kaksi geenikopiota poikkeavat toisistaan paljon enemmän kuin seksuaalisesti lisääntyvillä lajeilla. He tarkastelivat Adineta ricciae -lajin geeniä nimeltä lea, jonka avulla eläin säilyy hengissä täydellisessä kuivuudessakin. Ensimmäisen geenikopion tuottama proteiini estää tärkeiden entsyymien klimppiytymisen eläimen kuivuessa, kun taas toisen geenikopion tuottama proteiini suojelee hauraita solukalvoja.

Kahden geenikopion erilaistuminen näin erilaisiin tehtäviin on seksuaalisesti lisääntyvillä lajeilla käytännössä mahdotonta. Se tarkoittaa, että miljoonien vuosien selibaatista on sittenkin ollut jotakin hyötyä.

Tutkimuksesta kertoi Science tänään.