Sormenjälki. Kuva: NIST.
Sormenjälki. Kuva: NIST.

Moni luulee, että harjanteet sormenpäiden ihossa parantaisivat tarttumiskitkaa, mutta tämä uskomus osoittautui urbaaniksi legendaksi.

Sormenjäljet jättävät meistä yksilöllisiä jälkiä, mutta mitä varten sormenpäiden harjanteet ovat kehittyneet?

Manchesterin yliopiston Roland Ennosin mukaan muillakin kädellisillä ja puissa kiipeilevillä koaloilla on sormenjäljet, ja joillakin Etelä-Amerikan apinoilla on uurteinen toppaus hännässä, jolla ne tarttuvat puuhun. Niinpä kaikki olettivat, että sormenpäiden uurteet ovat olemassa helpottaakseen meitä pitämään kiinni esineistä, joihin tartumme.

Sormenjälkien kitkateoria on ollut vallalla yli 100 vuotta, mutta kukaan ei ole suoraan testannut ajatusta.

Ennos ja hänen oppilaansa Peter Warman testasivat sormenjälkien vaikutusta kitkaan ja he raportoivat tuloksensa tuoreessa Journal of Experimental Biology -lehdessä.

Koska kitka kahden kiinteän materiaalin välillä yleensä riippuu voimasta, jolla materiaaleja puristetaan yhteen, Ennos ja Warman kehittivät menetelmän, jolla liukuvaa akryylilasia puristetaan Warmanin sormea vasten. Ennos suunnitteli järjestelmän, joka tuotti erilaisia voimia herkästä kosketuksesta tiukkaan puristukseen. Warman työnsi etusormensa laitteeseen, joka sitten arvioi sormenpään kitkaa.

Useiden päivien kokeilujen jälkeen kävi kuitenkin ilmi, että kaikki ei ollut kohdallaan. Sen sijaan, että sormien ja lasin välinen kitka olisi lisääntynyt suoraan verrannollisesti puristusvoimaan, kitka kasvoi odotettua vähemmän. Ennos päätteli, että iho ei käyttäytynytkään kuten normaali kiinteä aine, vaan enemmän kuin kumi, jonka kitka määräytyy suhteessa kahden materiaalin kontaktissa olevaan pinta-alaan.

Kaksikko varioi kontaktissa olevan sormenpään pinta-alaa vetämällä sekä kapeita että leveitä akryylilasin pätkiä Warmanin sormenpäitä pitkin. Iho todella käyttäytyi kuin kumi.

Warman myös mittasi sormenjälkensä pinta-alan. Lasiin kontaktissa oleva ihoala oli noin kolmanneksen pienempi kuin se olisi ollut, jos sormenpäät olisivat sileät.

Koska Sormenjäljet vähentävät ihon kontaktipinta-alaa esineisiin, joihin tartumme, ne eivät siis todellakaan paranna otteen lujuutta. Näyttää pikemminkin siltä, että ne heikentävät otetta.

Ennos arvelee, että uurteilla voi olla muita tehtäviä. Ne ovat saattaneet kehittyä parantamaan tarttumista rosoisiin pintoihin, kuten puun kaarnaan, tai ehkä juonteet antavat ihon venyä ja palautua helpommin. Ne ovat saattaneet suojata ihoa vaurioilta tai mahdollistaneet sormenpäihin jääneen veden kuivumista pois, mikä on parantanut pitoa kosteissa olosuhteissa.

Aiemmin on myös esitetty, että uurteet lisäisivät sormenpäiden tuntoherkkyyttä. Joka tapauksessa ajatus niiden pitoa lisäävästä ominaisuudesta vaikuttaa yhä enemmän kumotulta myytiltä.