Löydetylle planeetalle luo valoa himmeä punainen kääpiötähti. Taiteilijan näkemys planeetan pinnanmuodoista. Kuva: M. Kornmesser / Eso
Löydetylle planeetalle luo valoa himmeä punainen kääpiötähti. Taiteilijan näkemys planeetan pinnanmuodoista. Kuva: M. Kornmesser / Eso

Planeetta on vain kuuden valovuoden päässä, ja siitä voidaan pian saada jopa valokuvia.

Aivan lähinaapurista, vain kuuden valovuoden päässä sijaitsevalta Barnardin tähdeltä on löytynyt planeetta.

Barnardin tähti on meitä toiseksi lähin tähtikunta ja lähin yksinäinen tähti. Sillä on pitkään uskottu olevan eksoplaneetta ellei useampikin.

Nature-lehdessä julkaistu tutkimus kertoo nyt, että tähteä kiertää noin kolme kertaa Maan massainen kiviplaneetta, niin sanottu supermaa.

Ensimmäisen havainnon planeetasta teki tähtitieteilijä Mikko Tuomi, joka työskentelee Englannissa Hertfordshiren yliopistossa. Kymmenien tutkijoiden ryhmä onnistui vahvistamaan Tuomen havainnon kolmella instrumentilla, ja löytöä pidetään käytännössä varmana.

Tuomi on tehnyt huomattavia löytöjä aiemminkin. Vuonna 2016 hän löysi kaikkein lähinnä maapalloa olevan eksoplaneetan, neljän valovuoden päässä Alfa Centaurin kolmoistähtijärjestelmässä sijaitsevan Proxima Centauri b:n.

”Tämä on perustavanlaatuista löytöretkeilyä. Tämän lähempää ei planeetan kokoisia maailmoja oikein voi löytää”, Tuomi kertoo.

Barnardin tähti on himmeä punainen kääpiö. Se on hieman Jupiteria isompi, ja sen kirkkaus on vain joitakin promilleja Auringon kirkkaudesta. Tähteä ei voi nähdä täältä paljaalla silmällä.

Nyt löydetty planeetta Barnard b on maapalloa suurempi kiviplaneetta ja kiertää tähteä paljon lähempänä kuin maapallo Aurinkoa.

Planeetta ei sijaitse niin sanotulla elämänvyöhykkeellä. Se saa vain kaksi prosenttia siitä säteilyenergiasta, jonka maapallo saa Auringosta.

”Planeetta on hyvin pitkälti jään peitossa, ja siellä on arviolta 170 astetta pakkasta”, Tuomi kuvailee.

Jos Barnardin tähden asettaisi taivaalle Auringon tilalle, se näkyisi Maahan vain pikku pisteenä. Kaikki elämä maapallolla jäätyisi kuoliaaksi.

Tähti on siitä erikoinen, että se liikkuu meistä katsottuna taivaalla nopeammin kuin mikään muu tähti, jopa 500 000 kilometriä tunnissa suhteessa Aurinkoon. Sen sijainti tähtitaivaalla muuttuu vuosisatojen aikana huomattavasti.

Barnardin tähti on myös erittäin vanha, yli kaksi kertaa vanhempi kuin Aurinko. Se on matkannut avaruudessa jo yli kymmenen miljardia vuotta.

Tällaiset punaiset kääpiöt ovat maailmankaikkeuden yleisimpiä tähtiä. Niitä on 80 prosenttia kaikista tähdistä.

Yksi tapa etsiä eksoplaneettoja on seurata tähden himmentymistä, kun planeetta kulkee tähden editse. Näin on voitu havaita planeettoja jopa tuhansien valovuosien päästä.

Barnard b:tä ei löydetty tällä tavalla. Se ei ilmeisesti kulje tähtensä editse meistä katsottuna. Sen sijaan tähti löytyi niin sanotulla säteisnopeusmenetelmällä.

Kun planeetta kiertää tähteään, se aiheuttaa tähteen pienen pientä huojuntaa. Planeetta näet vetää tähteä pikkuriikkisen puoleensa. Siksi tähti näyttää välillä hieman etääntyvän ja sen valossa tapahtuu jaksollisia puna- ja sinisiirtymiä.

Kun näitä muutoksia tähden säteilyssä mitataan, voidaan päästä jyvälle planeetasta.