Toistaiseksi ainoa kuvattu eksoplaneetta kiertää ruskeaa kääpiötä, joka on tavallista loistavaa tähteä himmeämpi (ESO/VLT).
Toistaiseksi ainoa kuvattu eksoplaneetta kiertää ruskeaa kääpiötä, joka on tavallista loistavaa tähteä himmeämpi (ESO/VLT).

Arizonan yliopiston tutkijat ovat keksineet keinon, millä kaukaista tähteä kiertävä planeetta saadaan ikuistettua kuvaan.

Arizonan yliopiston tutkijat ovat keksineet keinon, millä kaukaista tähteä kiertävä planeetta saadaan ikuistettua kuvaan. Tähän asti himmeä kiertolainen on peittynyt sitä vähintään kymmenen miljoonaa kertaa kirkkaamman keskustähtensä loisteeseen.

Kuvausta on yritetty peittämällä keskustähti kiekolla, mutta tähden säteily ”vuotaa” kiekon sivuitse ja sotkee planeetan potretin. Nyt Grover Swartzlander kumppaneineen uskoo, että tähden valo saadaan poistettua läpinäkyvällä maskilla, johon on muotoiltu eräänlaiset ”kierreportaat”. Maski muuttaa valon kulkunopeutta. Koska maski on paksuus vaihtelee, sen läpäisseet valonsäteet ovat eri vaiheissaan. Kun paksuimmasta ja ohuimmasta kohdasta kulkeneiden säteiden vaihe-ero on tasan kaksi aallonpituutta, tapahtuu jotain odottamaton: valon interferenssi pimentää tähden keskustan, mutta tähden valoa heijastava planeetta näkyy.

Tällä hetkellä jokaiselle aallonpituudelle on tehtävä oma maski. Swartzlander sanookin New Scientist -lehdessä, että maskista tulee käyttökelpoinen vasta, kun se toimii laajemmalla aallonpituusalueella. ”Teoriassa tekniikkamme kuitenkin tekee himmeästäkin planeetasta näkyvän.”