Saturnuksen Titan-kuussa sataa ja siellä on jokia aivan kuten täällä. Titanin sade ei kuitenkaan ole vettä, vaan metaania. Näin kertoivat Euroopan avaruusjärjestön tutkijat Pariisissa. He ovat nimittäin analysoineet viikon verran mittauksia ja valokuv...

Saturnuksen Titan-kuussa sataa ja siellä on jokia aivan kuten täällä. Titanin sade ei kuitenkaan ole vettä, vaan metaania. Näin kertoivat Euroopan avaruusjärjestön tutkijat Pariisissa. He ovat nimittäin analysoineet viikon verran mittauksia ja valokuvia, jotka Cassini-luotaimen Huygens-sondi sai syöksyessään Titaniin 14. tammikuuta.

Titania peittää paksu kaasukehä, joten sen oloista ei ole aikaisemmin tiedetty juuri mitään varmaa. Huygensin lähettämistä kuvista nähtiin maisema, johon sateet ovat muokanneet jokiverkoston ja järviä. Parhaillaan paikka näyttää kuitenkin kuivalta, mutta metaania on saattanut sataa vain muutamia viikkoja sitten. Ensimmäisissä Huygensin kuvissa näkyi myös usvaa, joita tutkijat arvelevat metaanipilviksi.

Huygensin jysähtäessä Titanin pinnalle se työnsi heti anturinsa 15 sentin syvyyteen. Laskeutumispaikka osoittautui tutkijoiden yllätykseksi rakenteeltaan löysän hiekan kaltaiseksi. Sondin ottamissa kuvissa on kuitenkin kiinteän, kiviseltä näyttävää maaperää, jota pidetään tällä hetkellä vesijäänä. Tämäkin oli yllätys, sillä sondin odotettiin tipahtavan joko kiviseen maaperään tai metaanimereen. Kuvissa erottuu myös mäkiä ja laaksoja.

Huygens jatkoi mittaustulosten lähettämistä emoalus Cassiniin hieman yli tunnin ”laskeutumisensa” jälkeen. Sondin tömähtäminen Titaniin tuotti sen verran lämpöä, että maaperästä vapautui metaanikaasua, jonka sen oma spketrometri rekisteröi.

Parhaillaan kehitellään teorioita siitä, mistä Titanin metaani on peräisin: ehkä syvältä sen sisuksista (toisin kuin Maan metaani, jota tuottavat lähinnä bakteerit). Sukeltaessaan Titannin Huygens teki kaasuanalyysejä, joista nähdään, että metaanin määrä kasvoi vasta kolmisen metriä ennen pintaa. Muun muassa tämä puhuu sen puolesta, että metaani olisi peräisin syvältä.

Huygensin mittauksista on löytynyt myös merkkejä tuliperäisestä aktiivisuudesta. Pinnalla tehdyt isotooppianalyysit viittaavat siihen, että Titanin tulivuoret sylkevät laavan sijasta ulos vettä ja ammoniakkia!

Huygens-sondi makaa nyt ”kuolleena” Titanin jääkylmällä pinnalla, mutta sen lähettämät mittaukset työllistävät tutkijoita vielä pitkään. Lisää jännittäviä yksityiskohtia Titanin oloista on siis odotettavissa.

Pariisin tiedotustilaisuudesta raportoi muun muassa Naturen verkkouutinen.