Kuva: NASA/JPL/SSI.
Kuva: NASA/JPL/SSI.

Saturnuksen kuun Titanin kaasukehän halki lentänyt Cassini-luotain on havainnut valtavan määrän monimutkaisia orgaanisia yhdisteitä. Tutkijat arvelevat, että Maan ilmakehässä oli aikoinaan meneillään samanlainen prosessi. Tieto herättää kysymään, onko Titaniin syntymässä elämää.

Titanin kaasukehän halki lentänyt Cassini-luotain havaitsi valtavan määrän monimutkaisia orgaanisia yhdisteitä. Tutkijat arvelevat, että Maan ilmakehässä oli aikoinaan meneillään samanlainen prosessi. Tieto herättää kysymään, onko Saturnuksen kuuhun Titaniin syntymässä elämää.

NASA tiedote kertoo, että Cassini koukkasi 16. 4. vain tuhannen kilometrin päästä Titanin pintaa. Ohituksen aikana Cassinin massaspektrometri INMS keräsi näytteitä Titanin kaasukehän yläkerroksista. Se tiedettiin jo aikaisemmista ohituksista, että kaasukehässä on monimutkaisia orgaanisia aineita, kuten bentseeniä, mutta nyt siitä löytyi suuria määriä ja monenlaisia monimutkaisia yhdisteitä: nitriilejä ja muita hiilivetyjä, joista jotkin sisältävät jopa seitsemän hiiliatomia. Kaiken lisäksi tutkimustulokset viittaavat siihen, että Titanin kaasukehässä olisi vieläkin raskaampia yhdisteitä. Ne ovat luultavasti Cassinin massaspektrometrin toiminta-alueen ulkopuolella.

Tutkijat arvelevat suurin piirtein tietävänsä, miten Titanin raskaat molekyylit muodostuvat. Kun Auringon ultraviolettivalo hajottaa sen kaasukehän metaania ja typpeä, syntyy erittäin reaktiivisia radikaaleja, joista voi yhdistyä monimutkaisia molekyylejä. Samanlaisia prosesseja on saattanut tapahtua omassa ilmakehässämme muutama sata miljoonaa vuotta Maan muodostumisen jälkeen. Syntyikö silloin raaka-aineita elämälle? Vai tulivatko elämän ”siemenet” avaruudesta esimerkiksi komeettojen mukana?

Cassinin tutkijoilla on hyvä mahdollisuus oppia lisää Titanista ja sen kaasukehästä tulevina vuosina, sillä luotain tullee ohittamaan Titanin läheltä vielä 39 kertaa.