Taiteiljan näkemys eksoplaneetasta. Kuva: Nasa
Taiteiljan näkemys eksoplaneetasta. Kuva: Nasa

Lisäksi ryhmä löysi 27 kohdetta, jotka nekin todennäköisesti ovat planeettoja, mutta niitä ei ole vielä vahvistettu.

Tokion yliopistossa väitöskirjaansa tekevän John Livingstonin johtama monikansallinen ryhmä löysi Kepler-avaruusteleskoopin avulla kerralla peräti 44 uutta eksoplaneettaa. Määrä on poikkeuksellinen. Yleensä yhdessä tutkimuksessa kyetään löytämään ja vahvistamaan kerralla korkeintaan tusinan verran uusia planeettoja.

Planeettojen koko vaihtelee aina Jupiterin kokoisesta pienimmillään Venuksen kokoisiin planeetoihin. Ne löydettiin useista eri tähtijärjestelmistä, jotka sijaitsevat varsin kaukana. Lähimmät nyt löydetyt planeetat ovat satojen valovuosien päässä, kauimmat jopa tuhansien valovuosien takana.

Kaiken kaikkiaan planeettoja ja mahdollisia planeettoja löytyi 71, mutta tarkassa syynissä niistä voitiin varmuudella vahvistaa planeetoiksi 44 kappaletta. Loput 27 löydöstä eivät tällä kertaa läpäisseet tutkijoiden tarkkaa seulaa, mutta ryhmä pitää hyvin todennäköisenä, että nekin vahvistuvat jatkotutkimuksissa planeetoiksi.

Planeetat havaittiin niin sanotulla transitiomenetelmällä. Kaukaisen tähden valo himmenee aina, kun mahdollinen planeetta kulkee tähden editse meistä katsottuna. Jos himmeneminen on säännöllistä, on hyvin todennäköisesti kyseessä planeetta. Kun on kyse kaukaisista kohteista, tämä himmeneminen on niin vähäistä, että sitä on vaikea havaita.

Kepler-avaruusteleskooppi kiertää Aurinkoa omalla radallaan ja on tällä hetkellä lähes yhtä kaukana Maasta kuin Aurinko. Siellä se tarkkailee taivasta ja lähettää dataa maapallolle.

Keplerin havaintojen lisäksi planeettalöydöt vahvistettiin myös muilla teleskoopeilla, jotta jokaisen planeetan kohdalta voitiin sulkea pois mahdolliset häiriötekijät, jotka olisivat voineet aiheuttaa vääriä havaintoja.

Löydettyjen planeettojen kirjo on laaja.

”16 planeettaa on samaa kokoluokkaa kuin maapallo. Yksi osoittautui varsin pieneksi, noin Venuksen kokoiseksi. Se on mukava löytö, sillä se on aivan sillä rajalla, jonka voimme vielä havaita”, Livingston kertoo Tokion yliopiston tiedotteessa.

Löydetyistä planeetoista neljä on varsin erikoisia. Ne kiertävät tähtensä ympäri alle vuorokaudessa, eli todella vinhaa vauhtia. Yhden Maan vuoden aikana tällainen planeetta on siis kiertänyt oman aurinkonsa ympäri yli 365 kertaa. Vertailun vuoksi, meidän Aurinkoamme lähinnä olevan planeetan eli Merkuriuksen kiertoaika Auringon ympäri on 88 päivää.

Nämä niin sanotut ultralyhyen kiertoajan planeetat ovat havaintojen perusteella todennäköisesti erittäin tiheitä ja kivisiä, eikä niillä voi olla minkäänlaista kaasukehää. Tällaisia tunnetaan entuudestaan jo joitakin.

Tutkimuksen perusteella ei voida sanoa, voisiko millään nyt löydetyllä planeetalla mahdollisesti olla elämää.

Eksoplaneettoja eli oman aurinkokuntamme ulkopuolisia planeettoja on löydetty jo liki 4 000. Lisää löytyy jatkuvasti. Meitä lähin eksoplaneetta on Proxima Centauri -tähteä kiertävä Proxima b. Valonnopeudella matka sinne kestäisi 4,2 vuotta.

Tutkimuksen julkaisi The Astronomical Journal.