Melkein täydellinen Gansus yumenensis -fossiili. Siivissä on jäljellä höyheniä. Kuva: Hai-lu You/CAGS
Melkein täydellinen Gansus yumenensis -fossiili. Siivissä on jäljellä höyheniä. Kuva: Hai-lu You/CAGS

Lintujen evoluutio alkoi ehkä vedestä.

Kalevalassa se tiedetään: ensimmäinen lintu oli sotka. Tai jos ei sotka, niin ainakin vesilintu. Näin voi päätellä Kiinasta löytyneen, noin 110 miljoonaa vuotta vanhan fossiilin perusteella, kertoo Science.

Gansus yumenensis osasi räpyttää siipiään ja sukeltaa kuin sorsa. Se muistutti rakenteeltaan tämän päivän uikku- ja kuikkalintuja. Epätavallisen hyvin säilyneissä fossiileissa erottuvat jopa höyhenet ja räpylöiden pintarakenne.

Uuden löydön toivotaan tuovan lisävalaistusta lintujen varhaiseen evoluutioon. Gansus kuuluu rakenteensa perusteella Ornithura-ryhmään, johon sisältyvät kaikki tänä päivänä elävät linnut. Ne kehittyivät varhaisella liitukaudella noin 140-110 miljoonaa vuotta sitten, mutta niistä on tehty vain hyvin vähän fossiililöytöjä.

Ennen ornithureja taivaita hallitsi vanhempi ryhmä nimeltä Enantiornithea. Nämä erosivat nykyisistä linnuista päinvastaisen olkanivelen perusteella. Ne kuitenkin hävisivät liitukauden lopussa, kun uuden linturyhmän evoluutio pääsi kunnolla vauhtiin.

Tutkija Hai-lu You Kiinan geologisten tieteiden akatemiasta huomauttaa, että suurin osa varhaisista Ornithura-ryhmän linnuista on selvästi vesilintuja tai niillä on vesielämään liittyviä sopeutumia. Se viittaa siihen, että niiden esimuoto olisi ollut vesilintu. Osa linnuista nousi kuitenkin nopeasti kuivalle maalle, sillä myös strutsien ja kanalintujen juuret ulottuvat pitkälle varhaiselle liitukaudelle.