Kolibakteeri. Kuva: <A HREF=http://fi.wikipedia.org/wiki/Tiedosto:EscherichiaColi_NIAID.jpg>Wikimedia Commons</A>
Kolibakteeri. Kuva: Wikimedia Commons

Mikrobit kehittyivät pääpiirteissään nykyisilleen jo 2,5 miljardia vuotta sitten.

Uusi tutkimus osoittaa, että mikrobien evoluution perusratkaisut valmistuivat jo 2,5 miljardia vuotta sitten.

"Näyttää siltä, että melkein kaikki mikrobien evoluution merkittävät käänteet ovat tapahtuneet jo kaukana esihistoriallisina aikoina, ajoilta joilta meillä ei ole niistä mitään jälkiä", Washingtonin yliopiston paleontologi ja astrobiologi Roger Buick sanoi.

Kaikki elävät olennot tarvitsevat typpeä, mutta jotta ilmakehän typpi olisi käyttökelpoista, se täytyy "sitoa" biologisesti hyödynnettävään muotoon. Eräät mikrobit muuttavat ilmakehän typeksi ammoniakiksi, jota muut eliöt voivat käyttää hyväkseen.

Tällä viikolla Science-lehdessä ilmestyneen artikkelin mukaan noin 2,5 miljardia vuotta sitten jotkut mikrobit kehittivät kyvyn askelta pitemmälle lisäämällä ammoniakkiin happea tuottaen nitraattia, jota myös muut eliöt voivat käyttää hyväkseen. Siitä alkoi typen kierto luonnossa.

"Lukemattomat bakteerit ja arkit ovat kehittyneet sen jälkeen, mutta sukupuun suuret haarat ovat säilyneet", Buick sanoi.

Buick kollegoineen tutki materiaalia lähes kilometrin syvästä louhoksesta luoteisessa Australiassa. He löysivät 2,5 miljardia vuotta vanhasta kerrostumasta isotooppijäljen, joka todisti denitrifikaatiosta eli prosessista, jossa happi poistuu nitraatista.

Silloin myös nitrifikaatiota on täytynyt tapahtua. Löydös on vanhin vakuuttava näyttö aerobisen typen kiertokulun alusta.

Löytä helpottaa sen ymmärtämistä, milloin ja miten Maan ilmakehän happipitoisuus kasvoi, Buick uskoo.

"Ymmärtääksemme elämän kehityksen alkuvaiheita meidän on tiedettävä miten eliöt ruokkivat itsensä ja miten ne kehittyivät. Tämä työ auttaa meitä molemmissa kysymyksissä", hän sanoi.