Himmeät punaiset kääpiöt ovat elliptisissä galakseissa (oik.) paljon yleisempiä kuin Linnunradalla (vas.).
Himmeät punaiset kääpiöt ovat elliptisissä galakseissa (oik.) paljon yleisempiä kuin Linnunradalla (vas.).

Punaisia kääpiöitä ja niitä kiertäviä Maan kaltaisia planeettoja on maailmankaikkeudessa paljon enemmän kuin on tähän asti luultu.

Tähtitieteilijät ovat huomanneet, että pieniä, himmeitä punaisia kääpiöitä on paljon enemmän kuin tähän asti on luultu. Niitä on niin paljon, että kaikkien tähtien määrä maailmankaikkeudessa on kolme kertaa suurempi kuin aiemmin on arvioitu.

Koska punaiset kääpiöt ovat suhteellisen pieniä ja himmeitä verrattuna oman Aurinkomme kaltaisiin tähtiin, tähtitieteilijät eivät ole tähän mennessä kyenneet tunnistamaan niitä muista galakseista kuin omasta Linnunradastamme ja sen naapurigalakseista. Siksi tutkijat eivät ole tienneet kuinka suuri osa tähdistä koko maailmankaikkeudessa on punaisia kääpiöitä.

Nyt tutkijat ovat käyttäneet Havaijilla sijaitsevan Keck-observatorion tehokkaita kaukoputkia ja havainneet merkkejä punaisista kääpiöistä kahdeksassa massiivisessa niin sanotussa elliptisessä galaksissa 50-300 miljoonan valovuoden päässä - siis melko lähellä. Punaiset kääpiöt ovat massaltaan vain kymmenestä kahteenkymmeneen prosenttiin Auringosta. Niitä löytyi paljon odotettua enemmän.

"Kukaan ei tiennyt, kuinka paljon näitä tähtiä olisi", sanoi tähtitieteilijä Pieter van Dokkum Yalen yliopistosta. "Erilaiset teoreettiset mallit ennustivat laajan kirjon mahdollisuuksia, joten tämä vastaa pitkään pohdintaan siitä, kuinka yleisiä nämä tähdet ovat."

Naturessa julkaistu tutkimus kasvattaa myös arviota näiden tähtien ympärillä kiertävien planeettojen lukumäärästä, van Dokkum sanoi. Itse asiassa yksi elämän mahdollisuuden kannalta kiinnostavimpiin kuuluva hiljattain löydetty eksoplaneetta kiertää nimenomaan punaista kääpiötä - tähti on nimeltään Gliese 581.

"On ehkä biljoonia Maan kaltaisia planeettoja, jotka kiertävät näitä tähtiä", van Dokkum sanoi." Hän lisäsi, että havaitut punaiset kääpiöt ovat tyypillisesti yli kymmenen miljardia vuotta vanhoja. Se tarkoittaa, että niissä on ollut riittävästi aikaa monimutkaisen elämän syntyä.

"Se on yksi syy, miksi ihmiset ovat kiinnostuneita tämän tyyppisistä tähdistä."