Homo naledin jäänteitä. Kuva: Berger et al
Homo naledin jäänteitä. Kuva: Berger et al

Se sai nimekseen Homo naledi.

Etelä-Afrikasta on löytynyt uusi ehdokas ihmisen edeltäjäksi. Tutkijat eivät vielä tarkasti kykene paikantamaan uutta ihmislajia sukupuuhun.

Uusi esi-isämme on saanut nimen Homo naledi, ja tutkijat ovat sanoneet sitä ”lähes ihmiseksi”. Yhden arvion mukaan fossiileilla olisi ikää jopa 2,8 miljoonaa vuotta.

”Löytö on fantastinen. Fossiilien ikä on kuitenkin pikemminkin arvattu fossiilien muodon perusteella”, professori Mikael Fortelius Helsingin yliopistosta sanoo.

Sisältö jatkuu mainoksen alla

Hän veikkaa, että fossiilit ovat enintään 1,5 miljoonan vuoden ikäisiä. Fortelius tutustui oletetun uuden ihmislajin kalloista tehtyihin valoksiin tiedekokouksessa Keniassa. Iän tarkentaminen on tärkeää, jotta tulokas voidaan panna oikealle paikalle lajinkehityksessä.

Sisältö jatkuu mainoksen alla

Tutkijat löysivät Homo naledin jäännöksiä syyskuussa 2013 luolasta, joka sijaitsee fossiileistaan tunnetulla alueella noin 50 kilometriä Johannesburgista pohjoiseen.

Yleinen käsitys paleontologiassa on, että ihmisellä ja apinoilla on yhteinen esi-isä, mutta johonkin aikaan lajit erkanivat.

Forteliuksen mukaan kyseessä on selvästi jo Homo-sukuun kuuluva ihmisen esi-isä. Se ei siis enää ole jokin apinaihminen eli Australopithecus.

”Pää on huomattavan pieni, ja hampaat ovat pienet. Yksi mahdollinen ajatus on ollut, että kyseessä olisi jokin pystyihminen. Mutta tällä ei ole sellaisia kulmakaaria silmien yllä kuin Homo erectuksilla”, Fortelius kuvailee.

Homo naledilla oli tutkijoiden mukaan pienet, appelsiinin kokoiset aivot. Se oli noin 1,5 metriä pitkä ja painoi 45 kiloa.

Harvinaiseksi löydön tekee jo se, että tutkijat löysivät kerralla viidentoista yksilön jäänteet tai osittaiset luurangot. Hämmästyttävä oli päätelmä, että Homo naledi ilmeisesti hautasi kuolleita tovereitaan.

”Aiemmin olemme ajatelleet, että tämä kuuluu vain inhimilliseen käytökseen”, yhdysvaltalainen paleoantropologi Lee Berger sanoi. Hän julkisti löydön suorassa televisiolähetyksessä Etelä-Afrikassa.

Rituaaliseen hautaamiseen viittaa se, että kaikki luurangot löytyivät samasta vaikeapääsyisestä luolasta. Luolaan johti kapeimmillaan vain parinkymmenen senttimetrin levyinen rako.

Tutkijoiden mukaan luurangot eivät voineet päätyä luolaan vahingossa. Joukossa oli vauvojen, lapsien, aikuisten ja vanhuksien jäänteitä. Ne ovat päätyneet luolaan eri aikoina, joten kyse ei ollut yhtäaikaisesta joukkokuolemasta.

Yllättävää fossiilien löytymisessä oli myös, että ne sijaitsevat alueella, jota paleontologit ovat tutkineet vuosikymmeniä.

Ihmiskunnan kehdoksi sanotulta alueelta on löydetty ilmeisesti enemmän esi-ihmisten fossiileja kuin mistään muusta paikasta maailmassa. Samasta paikasta voidaan ehkä löytää vielä satoja fossiileja lisää, tutkimusjohtaja John Hawks sanoi julkistamistilaisuudessa.

Luolasto on nimeltään Rising Star. Siitä juonnettiin myös uuden lajin nimi. Naledi tarkoittaa tähteä setswanan kielellä, joka on yksi Etelä-Afrikan yhdestätoista virallisesta kielestä.

Tutkimus julkaistiin verkossa avoimessa eLife-lehdessä.

Sisältö jatkuu mainoksen alla