Alzheimeria aiheuttavaa plakkia (vihreä) ja proteiinikimppuja (punainen). Kuva: Nga Bien-Ly and Jorge Palop.
Alzheimeria aiheuttavaa plakkia (vihreä) ja proteiinikimppuja (punainen). Kuva: Nga Bien-Ly and Jorge Palop.

Tuttu proteiini piiskaa hermosolut ylikierroksille.

Kalifornian yliopiston Gladstone-instituutin tutkijat ovat löytäneet lupaavan strategian taistella Alzheimerin tautia vastaan. Kun hiirten aivoihin kerääntyneen tau-proteiinin määrää vähennettiin, niiden muisti normalisoitui, ja ne elivät yhtä pitkään kuin terveet lajikumppaninsa. Tulokset ovat toistaiseksi parhaita, mitä Alzheimerin tautia jäljittelevillä eläinmalleilla on nähty.

Tähän asti valtaosa Alzheimerin taudin tutkimuksesta on keskittynyt amyloidi-beta-proteiiniin, jota kerääntyy plakkimaisiksi muodostelmiksi potilaiden aivoihin. Sen sijaan solujen tukirakennetta säätelevä tau-proteiini on jäänyt vähemmälle huomiolle. Alzheimerin taudissa tau on muuntunut siten, että sekin alkaa kerääntyä aivoihin sotkuisiksi klimpeiksi. Toistaiseksi on kiistanalaista, miten nämä kaksi proteiinia johtavat hermosolujen kuolemaan.

Koska amyloidi-betan muodostumiseen on vaikea vaikuttaa, tutkijat Erik Roberson ja Lennart Mucke kokeilivat, olisiko mahdollista muokata hiiriä vastustuskykyisiksi amyloidi-betalle vaikuttamatta plakin määrään.

Vastaus oli kyllä: kun siirtogeenisiltä hiiriltä poistettiin yksi tai molemmat tau-proteiinin kopiot, niiden muisti toimi lähes normaalisti, vaikka niiden aivot olivat täynnä amyloidiplakkeja.

Tutkimus vahvistaa käsitystä, jonka mukaan Alzheimerin tautiin liittyvän solukuoleman taustalla on hermosolujen ylikiihtyminen ja sitä seuraava tulehdusreaktio. Kun taun määrä aivoissa väheni, myös hermosolujen aktiivisuus vaimeni, ja aivot kykenivät toimimaan normaalisti.

Tutkimuksen julkaisi Science tänään.