3,48 miljardia vuotta vanhassa kivessä on kuplamaisia muotoja, jotka kertovat elämästä muinaisissa kuumissa lähteissä. Kuva: UNSW
3,48 miljardia vuotta vanhassa kivessä on kuplamaisia muotoja, jotka kertovat elämästä muinaisissa kuumissa lähteissä. Kuva: UNSW
Muinaiset elonmerkit löytyivät Pilbaran kratonin maisemista Länsi-Australiasta. Kuva: Kathleen Campbell
Muinaiset elonmerkit löytyivät Pilbaran kratonin maisemista Länsi-Australiasta. Kuva: Kathleen Campbell

Fossiililöytö antaa toivoa elämän jäänteiden etsintään Marsista.

Muinaisten kuumien lähteiden jäänteistä on löydetty 3,5 miljardia vuotta vanhoja mikrobifossiileja Australiassa. Elämän on ajateltu syntyneen valtameressä hieman aiemmin.

Jos löydön ajoitus pitää paikkansa, se tarkoittaa, että elämää oli myös maan päällä yli 500 miljoonaa vuotta aikaisemmin kuin on luultu.

Toistaiseksi vanhimmat löydökset maanpäällisestä mikrobielämästä ovat olleet 2,7–2,9 miljardin vuoden takaa Afrikasta.

Länsi-Australiassa sijaitsee niin sanottu Pilbaran kratoni, joka on erittäin pitkään muuttumattomana säilynyt osa maankuorta. Kivi siellä on jopa 3,6 miljardia vuotta vanhaa. Ainoastaan Afrikassa sijaitsevassa Kaapvaalin kratonissa on yhtä vanhaa maankuorta.

New South Walesin yliopiston tutkijat löysivät Pilbaran kivestä kuplamaisia muotoja, jotka tutkijoiden mukaan ovat merkki hyvin vanhasta mikrobielämästä alueella, jossa muinoin oli kuumia lähteitä.

Kivestä löytyi myös stromatoliitteja, muinaisten mikrobien muodostamia kivikerrostumia.

”Tämä osoittaa, kuinka monimuotoista elämää oli myös makeassa vedessä eli maan päällä jo hyvin varhain Maan historiassa”, kertoo yksi tutkijoista, professori Martin van Kranendonk.

Kranendonk oli viime vuonna mukana myös kansainvälisessä tutkimusryhmässä, joka löysi Grönlannista mahdollisesti vanhimpia todisteita elämästä maapallolla ylipäänsä: 3,7 miljardia vuotta vanhoja stromatoliittifossiileja muinaisen matalan meren pohjasta.

Noihin aikoihin nuori maapallo oli tulivuorten täplittämä pätsi, jonka ilmakehä koostui metaanista ja ammoniakista. Happea syntyi vasta paljon myöhemmin ensimmäisten syanobakteerien ilmaannuttua.

Tutkimusryhmää johtanut tohtoriopiskelija Tara Djokic esittää, että uusi löydös voisi jopa kertoa siitä, että elämä olisikin alun perin syntynyt maalla, ei meressä.

”Nämä kuumista lähteistä löytämämme mahdolliset elämän merkit antavat geologista tukea ajatukselle, että elämä olisi saanut alkunsa maalla”, Djokic sanoo.

Joka tapauksessa löydös antaa toivoa myös elämän merkkien löytymiselle Marsista, sanovat tutkijat.

”Yksi mahdollinen laskeutumispaikka Mars 2020 -mönkijälle on Columbian kukkuloiden alue Marsissa. Uskotaan, että siellä on ollut kuumia lähteitä. Jos elämän merkit voivat säilyä Maan päällä näin kauan kuumissa lähteissä, on hyvät mahdollisuudet siihen, että näin on myös Marsissa”, professori Kranendonk sanoo.

Kranendonk on toiminut Nasan neuvonantajana luotaimen laskeutumispaikan valinnassa.

Tutkimuksen julkaisi Nature Communications.

Euroopan avaruusjärjestön havainnekuvassä on asteroidi Didysos ja sitä kiertävä kappale, johon tutkijat törmäyttäisivät luotaimen.

Yhdysvaltain avaruusjärjestö Nasan ja Euroopan Esan tutkijat haluavat selvittää, miten asteroideja voitaisiin torjua, mutta Euroopan puolelta rahoitus on jäissä.

Kuulussa Armageddon-katastrofielokuvassa 1990-luvulta Bruce Willisin johtama tiimi lähetetään avaruuteen räjäyttämään Maata kohti syöksyvä asteroidi palasiksi.

Yhdysvaltojen ja Euroopan avaruusjärjestöjen Nasan ja Esan tutkijat suunnittelevat vähän samaa, mutta paljon pienemmässä mitassa ja ilman ydinpommeja.

Niin sanottu Aida-hanke on ollut vireillä jonkin aikaa. Nimi tulee sanoista Asteroid Impact and Deflection Assessment.

Sen tarkoitus on laukaista luotain Didymos-asteroidille, jota kiertää myös pieni kuu. Didymoksen läpimitta on 800 metriä ja sitä kiertävän kappaleen läpimitta on 150 metriä.

Tutkijat haluavat törmäyttää luotaimen tähän pienempään kappaleeseen. Ajatuksena on tutkia, miten asteroidien ratoja pystytään muuttamaan törmäyksellä.

Aida koostuisi kahdesta luotaimesta: eurooppalaisten Aim laukaistaisiin ensin ja se asettuisi kiertämään Didymosta.

Aim tekisi tärkeitä mittauksia ja sen jälkeen laukaistaisiin amerikkalaisten Dart, joka törmäisi Didymoksen kuuhun ja suistaisi sen radaltaan.

Didymos sopii kohteeksi, koska se on lähellä ja törmäyskoe ei saisi sen kuuta syöksymään Maata kohti. Didymoksen kuu on myös samaa kokoluokkaa kuin maapalloa todennäköisimmin uhkaavat asteroidit. Asiasta kertoo Nasan verkkosivu.

Uhkaavia asteroideja ei tällä hetkellä tunneta. Asteroidivyöhykkeellä on kuitenkin tuhansia ja tuhansia kappaleita, jotka voisivat mahdollisesti joskus ajautua törmäämään maapalloon.

Kiviä putoilee silloin tällöin. Kuuluisa Siperian Tunguskan räjähdys vuonna 1908 aiheutui todennäköisesti pienehkön asteroidin törmäyksestä. Vuonna 2013 Tšeljabinskin yllä räjähti meteori, joka aiheutti 1 600 ihmisen loukkaantumisen.

Tutkijat uskovat, että asteroidien törmäykseltä voidaan suojautua. Siksi Aida-hankkeen eteneminen olisi tärkeää.

”Emme ole voimattomia asteroidien edessä. Mutta meidän täytyy harjoitella niiden torjumista tosielämässä siltä varalta, että joskus joudumme oikeasti suistamaan asteroidin radaltaan”, sanoo yhdysvaltalaista osaa hankkeesta johtava Andrew Cheng tiedotteessa.

Viime joulukuussa Euroopan avaruusjärjestö Esan jäsenmaat peruivat rahoituksen toiselta hankkeeseen tarvittavalta luotaimelta

Rahat ohjattiin Marsista elämää etsivään ExoMars-hankkeeseen.

Nyt tutkijat yrittävät lobata asteroidihanketta taas henkiin.

Latviassa pidetyssä tapaamisessa tutkijat esittivät halvemman vaihtoehdon Aimin toteuttamiseksi.

Uudessa versiossa luotaimesta olisi riisuttu Didymoksen kuuhun suunniteltu laskeutuja ja poistettu tutkajärjestelmä, joka luotaisi kuun rakennetta. Hintalappu olisi nyt 210 miljoonaa.

Nasan Dart-hanke eli varsinainen törmääjä etenee eurooppalaisista huolimatta, mutta Dart ei pysty tekemään kaikkia niitä tärkeitä mittauksia, joihin Aimia tarvittaisiin.

Aimin pitäisi mitata tarkasti kappaleen massa, jotta törmäyksen vaikutukset voitaisiin myös mitata.

”Emme ole koskaan kokeilleet asteroidin työntämistä radaltaan eikä sitä voi testata laboratoriossa mitenkään. Meidän täytyy selvittää, pitävätkö simulaatiomme ja mallimme paikkansa”, kertoo Esan johtaja Jan Woerner.

Nasa rakentaa Dart-luotaintaan edelleen alkuperäisessä aikataulussa. Sen olisi tarkoitus törmätä asteroidiin vuonna 2022.

Tutkijat sanovat, että parasta olisi ollut saada Aim tekemään mittauksia samaan aikaan Dartin kanssa. Aim pystyy heidän mukaansa hoitamaan tehtävänsä myös törmäyksen jälkeen, jos hanke ylipäätään saa rahoitusta.

Koirat, joilla oli tietty muoto oksitosiiniin liittyvästä geenistä, kääntyvät herkemmin omistajansa puoleen. Sama geenivariantti löytyi myös susilta.

Aivoissa erittyvä kiintymyshormoni oksitosiini on tärkeä osa ihmisten välistä sosiaalista kanssakäymistä. Hellyydenosoitukset kuten halaaminen ja suutelu saavat oksitosiinia erittymään, ja sitä vapautuu erityisesti seksin aikana.

Oksitosiini säätelee myös ihmisen ja lemmikkien välistä elämää. Lemmikin silittely vapauttaa oksitosiinia, ja samalla tavoin koirankin aivot raksuttavat.

Ruotsalaisessa Linköpingin yliopistossa tutkittiin oksitosiinin vaikutusta kultaisiin noutajiin. Koirat, joilla oli tietty geenimuunnos oksitosiinireseptoriin liittyvällä alueella perimässä, kääntyivät herkemmin omistajansa puoleen pyytääkseen apua.

Tutkimuksessa pantiin 60 kultaista noutajaa ratkaisemaan yksinkertainen pulma. Niiden piti avata kansi saadakseen herkkupalan.

Ensimmäisen kierroksen jälkeen kansi suljettiin niin, ettei koira voinut saada sitä auki. Tarkoitus oli katsoa, miten herkästi koira hakee omistajaltaan apua.

Kolme varttia ennen koetta koirien kuonoon suihkutettiin joko oksitosiinia tai suolavesiliuosta. Sitten tutkijat ottivat aikaa, kuinka kauan koira jaksaa itsekseen painia kannen kanssa.

Oksitosiinisuihke todella vaikutti, mutta vain osaan koirista. Sellaiset koirat, joilla oli tietty oksitosiinireseptoriin liittyvä geenivariantti, tulivat helpommin pyytämään apua omistajaltaan.

Samoja koiria testattiin myös suolavesiliuoksella, mikä odotetusti ei vaikuttanut avuntarpeen lisääntymiseen.

Kaikista koirista otettiin dna-näytteet. Tutkijat paikansivat erityyppisiä muunnoksia oksitosiinigeenien lähistöllä niiden kromosomistossa. Niin sanotun AA-genotyypin koirat reagoivat oksitosiiniin, kun taas GG-genotyypin koirat eivät.

Samaa vaihtelua havaittiin myös susilla. Tutkijat analysoivat 21 suden dna:ta niiden verinäytteistä.

Toisin sanoen oksitosiinireseptoriin liittyvät muunnokset olivat susilla jo ennen niiden kesyttämistä koiriksi. Se voi selittää, miksi tietyt sudet muinoin tulivat paremmin ihmisten kanssa toimeen.

”Tulokset antavat olettaa, että ihmiset aikoinaan valitsivat kesytettäviksi yhteistyökykyisiä susia ja jalostivat niistä seuraavia sukupolvia”, sanoo tiedotteessa Mia Persson, yksi tutkijoista.

Tutkimuksen julkaisi Hormones and Behaviour.