Vanhin tunnettu ihmisen heimolainen eli vähintään kuusi miljoonaa vuotta sitten. Sillä oli hämmästyttävän ihmismäiset kasvot, mutta simpanssimaisen pieni aivokoppa, raportoi kansainvälinen tutkijaryhmä uusimmassa

Vanhin tunnettu ihmisen heimolainen eli vähintään kuusi miljoonaa vuotta sitten. Sillä oli hämmästyttävän ihmismäiset kasvot, mutta simpanssimaisen pieni aivokoppa, raportoi kansainvälinen tutkijaryhmä uusimmassa Naturessa.

Löytöön kuuluu kokonaisena fossiloitunut kallo naamaluineen ja alaleuan kappaleita. Luut löysi ranskalaisen Michel Brunetin johtaman tutkimusryhmän tsadilainen fossiiliekspertti Djimdoumalbaye Ahounta. Kantahominidille annettiin tieteellinen nimi Sahelanthropus tchadensis, tsadilainen sahelinihminen, ja lempinimi Toumaï, joka paikallisella kielellä tarkoittaa elämän toivo.

Toumaï löytyi Tsadin pohjoisosasta Djurabin autiomaasta, joka kuuluu Saharan eteläpäätä reunustavaan kuivaan Sahelin vyöhykkeeseen. Tsad sijaitsee melko keskellä Afrikan mannerta. Useimmat ihmisen heimon vanhimmat ovat löytyneet Itä-Afrikasta, jota on siksi alettu pitää ihmisen kehtona. Toumaï osoittaa, että varhaiset hominidit olivat levittäytyneet luultua laajemmalle.

Fossiilien ja dna-vertailujen perusteella ihmisten ja simpanssien kehityslinjojen arvioidaan eronneen toisistaan 5-7 miljoonaa vuotta sitten, joten Toumaï eli juuri "puuttuvan renkaan" aikoihin. Nykyisin useimmat paleontologit kuitenkin hylkäävät koko ajatuksen "puuttuvasta renkaasta". He eivät usko, että voitaisiin osoittaa jokin yksi selvä sukupuun oksanhaara, josta johtaa yksi oksa ihmiseen ja toinen simpanssiin.

Pikemmin ajatellaan, että muiden eläinten tavoin ihmisenkin lajihistoria koostuu ikään kuin päällekkäisistä pensaista: tietyn aikakauden oloihin on kehittynyt suuri joukko samansukuisia lajeja, joista olojen muuttuessa valtaosa on kuollut sukupuuttoon ja korvautunut uusilla samansukuisilla lajeilla. Heimomme neljän miljoonan viime vuoden historia tukee tätä kehitystä, sillä tältä ajalta on löydetty ainakin 17 hominidilajin fossiileita.

Yli neljän miljoonan vuoden ikäisiä hominideja oli löydetty tätä ennen vain kaksi lajia, ja molemmat olivat piirteiltään hyvin alkukantaisia. Toumaï kuitenkin muistuttaa kasvoiltaan alle 2 miljoonan vuoden ikäisiä hominideja, mikä viittaa siihen, että jo Toumaïn aikana heimomme oli monimuotoisempi kuin on tiedetty. Toisin sanoen sukupuumme tyvikin oli pensasmainen.

KUVA: M.P.F.T