Archaeornithura meemannae oli varhaisin tunnettu lintu. Kuva: Zongda Zhang
Archaeornithura meemannae oli varhaisin tunnettu lintu. Kuva: Zongda Zhang

Se eli ainakin 130 miljoonaa vuotta sitten.

Varhaisin nykyisten lintujen edeltäjä on löytynyt Kiinasta. Melko hyvin säilyneiden fossiilien perusteella lintu osasi lentää ilmeisesti melko samalla tavalla kuin nykyiset linnut. Lintu Archaeornithura meemannae eli noin 130 miljoonaa vuotta sitten tai aikaisemmin.

Varhainen lintu oli noin varpusen kokoinen, ja sen arvellaan olleen jalkojen perusteella kahlaaja.

Kahden löydetyn linnun sulat ovat säilyneet harvinaisen hyvin. Linnun lentokykyyn viittaavat esimerkiksi siipien sulkien rakenne ja pyrstön muoto. Sen sijaan kallot eivät ole säilyneet kovin hyvin.

Varhainen lintu on saanut tieteellisen nimen Archaeornithura meemannae. Tutkimus on julkaistu Naturessa.

Tutkija Min Wang kertoo The Wahington Post -sanomalehdelle, että löydetyllä fossiileilla on enemmän yhteistä nykyisten lintujen kanssa kuin muilla tähän asti löydetyillä. Vaikka dinosauruksilla on havaittu olleen höyheniä, tämän varhaisimman linnun höyhenet ja sulat olivat selkeämmin lentämistä varten.

Lintujen arvellaan kehittyneen dinosauruksista ehkä 150 miljoonaa vuotta sitten. Uusi löydös on kymmenen miljoonaa vuotta nuorempi kuin liskolintu Archaeopteryx, jollaisen fossiili ällistytti tutkijoita vuonna 1861.
Sillä oli höyhenpeite kuin linnulla, mutta hampaat, kynnet ja häntä kuin dinosauruksella. Sitä on pidetty linkkinä dinosaurusten ja lintujen välillä. Sen lentokyvystä tutkijat ovat olleet monta mieltä.

Linnut ehkä kehittyivät dinosauruksista kahta linjaa. Toinen linja kuoli runsaat 60 miljoonaa vuotta sitten yhdessä dinosaurusten kanssa, mutta toinen linja säilyi.