Voyager 2 on ollut matkalla 42 vuotta. Matka jatkuu noin 55 000 kilometrin tuntivauhtia. Kuva: Nasa
Voyager 2 on ollut matkalla 42 vuotta. Matka jatkuu noin 55 000 kilometrin tuntivauhtia. Kuva: Nasa

Luotain ylitti heliopaussin eli aurinkotuulen ulkorajan viime vuonna.

Elvis Presley kuoli tiistaina 16. elokuuta 1977. Saman viikon lauantaina Floridan Cape Canaveralista lähetettiin Voyager 2 -luotain kohti ikuisuutta. Sen tehtävä oli tutkia aurinkokunnan uloimpia planeettoja ja lopulta selvittää, missä aurinkokuntamme raja kulkee.

Matka kesti 42 vuotta. Viisitoista kilometriä sekunnissa lentävä Voyager 2 on lopulta poistunut aurinkokunnastamme tähtienväliseen avaruuteen.

Luotain ylitti rajan jo viime marraskuussa, mutta vasta nyt tätä rajan ylitystä analysoivia mittauksia ja lopullinen vahvistus rajan ylityksestä on ilmestynyt Nature Astronomy -tiedelehdessä.

Sisältö jatkuu mainoksen alla

Aurinko puhaltaa avaruuteen jatkuvasti hiukkasia, ja tätä hiukkasvirtaa kutsutaan aurinkotuuleksi. Aurinkotuuli muodostaa aurinkokuntamme ympärille eräänlaisen kuplan, jota kutsutaan heliosfääriksi. Sen ulkoraja on kaukana Pluton takana, lähes 20 miljardin kilometrin päässä meistä.

Sisältö jatkuu mainoksen alla

Lopulta aurinkotuulen virta heikkenee ja ulkoavaruuden kosminen säteily voimistuu suhteessa siihen. Tätä aurinkotuulen ulkorajaa kutsutaan heliopaussiksi, ja sen taakse Voyager 2 on nyt siis jo lentänyt.

Tähtienvälisen avaruuden raja on vedetty tähän heliopaussin kohdalle, jossa Auringon plasmavirtaus eli varautuneista hiukkasista koostuva aurinkotuuli heikkenee.

Voyager-luotaimet ovat nyt tahoillaan varmistaneet, että heliopaussin kohdalla on todella selkeä raja. Samalla on saatu tietoa plasmavirtausten voimakkuudesta aurinkokunnan ulkorajoilla.

Voyager 2 oli siis toinen luotain, joka pääsi rajan yli. Sen sisaralus Voyager 1 ylitti rajan jo vuonna 2012, mutta harmillisesti Voyager 1:n plasman tiheyttä mittaava laite hajosi jo kauan sitten. Siitäkin huolimatta heliopaussista saatiin mittauksia muiden laitteiden avulla.

Kakkosen plasmamittari oli säilynyt ehjänä, joten nyt hiukkasvirroista saatiin vielä tarkempaa tietoa.

Mittaukset paljastivat, että rajan ylitykseen kului alle vuorokausi ja toisaalta raja oli Voyager 2:n kohdalla selkeämpi, mutta ohuempi kuin sisarluotain Voyager 1:llä.

Ero voi johtua siitä, että ykkönen puhkaisi heliopaussin Auringon aktiivisuuden ollessa suurimmillaan, jolloin aurinkotuuli oli voimakkaampaa kuin nyt, tai sitten ykkönen lensi hieman viistosti kuplan reunan yli niin, että se kynti reunaa pidemmän aikaa. Näin pohtivat tutkijat The Guardian -sanomalehdessä.

Molemmat Voyagerit lähetettiin parin viikon etäisyydellä toisistaan vuonna 1977. Kakkonen lähti ensin, mutta teki pidemmän kierroksen.

Luotainten radioaktiiviset voimanlähteet sykkivät yhä, ehkä vielä joitakin vuosia. Ne lähettävät tietoa, kunnes hiipuvat. Viestien saapuminen aurinkokunnan rajoilta meille kestää jo 16,5 tuntia.

Sisältö jatkuu mainoksen alla