Voyager 2 etenee yli 55 000 kilometrin tuntinopeutta kohti tähtien välistä avaruutta. Kuva: Nasa
Voyager 2 etenee yli 55 000 kilometrin tuntinopeutta kohti tähtien välistä avaruutta. Kuva: Nasa

Luotain on reissannut jo 41 vuotta.

Vasta toinen ihmisen tekemä laite on pääsemässä hiljalleen tähtienväliseen avaruuteen. Voyager 2 -luotaimen matka aurinkokunnan äärirajoille on kestänyt 41 vuotta. Kun se lähti matkaan elokuussa 1977, Neuvostoliitto oli voimissaan ja Urho Kekkonen johti Suomea.

Ensimmäisenä tähtienväliseen avaruuteen pääsi sisaralus Voyager 1, jonka arvioitiin päässeen aurinkokunnan otteesta vuoden 2012 aikana.

Tarkkaa rajaa siellä kaukana ei ole, joten luotainten ulkoavaruuteen siirtymisestä aina keskustellaan.

Voyager 2:n saapumisen aurinkokunnan ulkoreunalle voi havaita siitä, että luotaimeen on osunut enemmän ulkoavaruudesta syöksyviä hiukkasia, lähinnä vedyn ja heliumin ytimiä.

Voyager 2 on nyt liki 18 miljardin kilometrin päässä maapallolta. Matka on yli 118 Maan ja Auringon välistä etäisyyttä eli tähtitieteellistä yksikköä, Yhdysvaltain avaruushallinto Nasa kertoo.

Luotain on edennyt jo kymmenen vuotta niin sanotun heliosfäärin ulkoreunalla ja on nyt poistumassa siitä.

Heliosfääri tarkoittaa valtavaa pallomaista avaruutta, jossa aurinkotuuli vielä puhaltaa eli Auringon vaikutus tuntuu. Se ulottuu jopa 200 tähtitieteellisen yksikön päähän Auringosta.

Heliosfääri pysäyttää osan kosmisista hiukkasista, joten niiden lisääntyminen luotaimen ilmaisimissa kertoo sen olevan ulkoavaruuden porteilla.

Voyagerit lähtivät loputtomalle matkalleen parhaalla hetkellä. Aurinkokunnan uloimmat planeetat osuivat reitille peräkkäin ja linkosivat luotaimille vauhtia painovoimallaan. Yhtä otollinen laukaisuikkuna avautuu Nasan mukaan 176 vuoden välein.

Voyager 2 laukaistiin pari viikkoa ennen ykköstä, mutta Voyager 1 saavutti lyhyemmän reittinsä takia kaasujättiläiset Jupiterin ja Saturnuksen ensin. Useista havainnoista kärkeen nousivat ehkä Jupiterin Io-kuun tulivuoret.

Voyager 2 sai vauhtia myös Uranukselta, mutta matkaa hidasti lento Neptunuksen ohi. Se onkin ainoa luotain, joka on tutkinut neljää kaasujättiläistä läheltä.

Luotaimet viestivät yhä lennonjohtoon Kalifornian Pasadenaan. Lähetysteho on jääkaapin lampun luokkaa. Viestin saapuminen kestää parikymmentä tuntia.

Joulukuussa merkkitapaus oli se, että lennonjohto pystyi käynnistämään Voyager 1:n asentoa ohjaavat suuttimet 37 vuoden tauon jälkeen. Luotain sai pari vuotta käyttöikää lisää, tiedote kertoi.