Mesisienen rihmasto voi levittäytyä maan alla hehtaaritolkulla. Kuva: Wikimedia Commons
Mesisienen rihmasto voi levittäytyä maan alla hehtaaritolkulla. Kuva: Wikimedia Commons

Jättiläismäinen mesisieni voi olla vanhempi kuin pyramidit.

Syksyllä on mukava ihmetellä polun vieressä törröttäviä sieniä, maanalaisen rihmaston muhkeita ja muodokkaita sukuelimiä. Mistähän tuokin tatti alkaa ja mihin se loppuu?

Suurin osa tästä ihmeellisestä elämänmuodosta on aina maan alla ja leviää metsänkävijän näkymättömissä pitkällekin. Harvemmin sienirihmastot kuitenkaan kurottavat hehtaarien tai neliökilometrien alalle. Näin on päässyt käymään eräässä metsässä Yhdysvalloissa Michiganin osavaltiossa, lähellä Crystal Fallsin kaupunkia.

Sinne on itsensä tuhansia vuosia sitten asuttanut eräs mesisieni (Armillaria gallica), joka punkeaa joka syksy varrekkaat lakkinsa maan päälle. Sen maanalainen rihmasto on jopa 40 hehtaarin kokoinen. Jos sen voisi kokonaisuudessaan kaivaa esille, sieni painaisi 400 000 kiloa.

Kyse on yhdestä ja samasta sienestä, joka on jokaisesta nurkasta geneettisesti identtinen. Se on kasvanut samassa paikassa vähintään 2 500 vuotta, mutta mahdollisesti jopa viime jääkauden lopulta lähtien. Se on siis ainakin vanhempi kuin kristinusko ja ehkä vanhempi kuin Egyptin pyramidit.

Toronton yliopiston biologi, nykyään emeritusprofessori James Anderson löysi valtavan sienen kollegoidensa kanssa 1980-luvulla tutkiessaan alueella puita tuhoavia lahottajasieniä. Tutkijat ottivat näytteitä ympäristöstä ja laskivat tuolloin, että sieni on ainakin 1 500 vuotta vanha ja painaa 100 000 kiloa. Tuolloin sieni oli ehdolla jopa maailman suurimmaksi eläväksi organismiksi. Pian Oregonin osavaltiosta löytyi kuitenkin vielä huomattavasti isompi kaveri: mäntymesisieni Armillaria ostoyae, jonka rihmasto kattaa 9,6 neliökilometriä Malheurin kansallismetsässä. Se on tällä hetkellä maailman suurin sieni.

Oregonin ja Michiganin jättisienet ovat kumpikin saaneet kutsumanimen humongous fungus. Riimittely hukkuu käännettäessä, mutta nimi tarkoittaa valtavaa sientä.

Michiganin sieni on saanut olla tutkijoilta rauhassa 1990-luvun alusta lähtien, mutta Anderson ryhmineen palasi nyt paikalle tarkistamaan sienen kuulumiset ja tekemään uusia mittauksia.

Oli jo tiedossa, että sieni kattaa noin 40 hehtaarin alueen, mutta nyt yritettiin määritellä reunoja vielä tarkemmin. Ryhmä otti näytteitä 245 paikasta ja pystyi tarkentamaan arviotaan sienen koosta ja iästä.

Kävi ilmi, että sieni on neljä kertaa luultua suurempi ja painaa jopa 400 tonnia. Se on lähtöisin yhdestä yksilöstä, ja koska se on luultua suurempi, se on myös luultua vanhempi.

”Kasvutahdin perusteella arvioimme iäksi noin 2 500 vuotta, mutta se on alaraja. Voi olla, että sieni on lähtöisin jopa jääkauden lopulta, ajalta jolloin metsä kasvoi uudelleen tälle alueelle”, Anderson sanoo New Scientist -lehdessä.

Sieni voisi periaatteessa olla niinkin vanha, jos se on ollut välillä uinuvassa tilassa. Tutkijat mittasivat myös sienen mutaatiotahdin vertaamalla vanhinta keskiosaa nuorempiin reunaosiin.

Kaikkien näiden tuhansien vuosien aikana sen perimä ei ole muuttunut juuri lainkaan, eli mutaatioita tapahtuu todella hitaasti. Voi olla, että sienen dna:n korjausmekanismit ovat poikkeuksellisen hyvät tai sen solut jakautuvat äärimmäisen hitaasti.