Myksobakteerien itiöemiä (kuva: Jürgen Berger ja Supriya Kadam, Max-Planck-instituutti).
Myksobakteerien itiöemiä (kuva: Jürgen Berger ja Supriya Kadam, Max-Planck-instituutti).

Yksi mutaatio muovaa itsekkäästä bakteerista samaan hiileen puhaltajan.

Yksi ainokainen geenimutaatio riittää muuntamaan itsekkyyden yhteistyökyvyksi – ainakin Myxococcus xanthus -bakteerissa. Nature-lehdessä julkaistun tutkimuksen mukaan tämä viittaa siihen, että monimutkaisenkin käyttäytymisen evoluutio voi perustua hyvin pieneen muutokseen.

Kovina aikoina M. xanthus myksobakteeri muodostaa monien solujen yhteistyönä itiöemiä, joissa jotkin solut kykenevät erikoistumaan itiöiksi. Tämä bakteereille poikkeuksellinen rakennelma auttaa keräämään jopa miljardin nälkiintyneen bakteerin voimat yhteen. Valitettavasti se sallii myös vapaamatkustajuuden: osa bakteereista käyttää vain rakennelman ravinteita hyväkseen, muttei osallistu itse työhön.

Kun saksalaisen Max-Planck -instituutin tutkijat yhdistivät näitä yhteisen edun nimissä ahkeroivia ja laiskottelevia bakteereja toisiinsa, syntyi linja, jonka jäsenet tuottivat yhteistyössä enemmän elinkelpoisia soluja kuin kumpikaan alkuperäisistä bakteerilinjoista.

Geenianalyysi osoitti, että hedelmällisestä yhteistyöstä oli kiittäminen yhtä ainoaa mutaatiota vapaamatkustajabakteerien dna:ssa.