Elinkelpoisella etäisyydellä tähdestä vesi pysyy nesteenä. Liian lähellä vesi kaasuuntuu ja liian kaukana jämähtää pysyväksi jääksi.
Elinkelpoisella etäisyydellä tähdestä vesi pysyy nesteenä. Liian lähellä vesi kaasuuntuu ja liian kaukana jämähtää pysyväksi jääksi.

Joka viidettä Auringon kaltaista tähteä kiertää elinkelpoisella etäisyydellä kiviplaneetta.

Vuonna 2009 aloittanut Yhdysvaltain avaruushallinnon Nasan avaruuskaukoputki Kepler on löytänyt jo yli 3 000 mahdollista vieraan tähden planeettaa tarkkailemalla tähtien himmenemistä planeettojen kulkiessa niiden editse. Auringon kaltaisista tähdistä 22:ta prosenttia kiertää maapallon kaltainen planeetta elinkelpoisella etäisyydellä, arvioivat yhdysvaltalaiset tutkijat nyt artikkelissaan Pnas-lehdessä.

Erik Petigura Kalifornian yliopistosta Berkeleystä ja hänen työtoverinsa laskivat ensin, miten suuri osa avaruuskaukoputken havaitsemista eksoplaneetoista on maapallon kokoluokkaa ja kiertää tähteään sillä etäisyydellä, että vesi pysyy nesteenä. Sitten he syöttivät kaukoputkelle keinotekoisia tähdenhimmenemissignaaleja testatakseen, miten suuri osa planeetoista jää havaitsematta.

Tulokset yhdistämällä he arvioivat eksomaiden yleisyyden. He totesivat, että maapallon kokoiset planeetat ovat paljon yleisempiä kuin Jupiterin kaltaiset suuret kaasuplaneetat.

Yleisyyden perusteella Petigura ja kollegat arvioivat, että lähin elinkelpoinen eksomaa kiertää tähteä, joka on alle 12 valovuoden päässä meistä. Niin lähellä olevan Aurinkoa muistuttavan tähden näkee paljain silmin.

Lue lisää vieraiden planeettojen etsinnästä ja Kepler-kaukoputkesta Tiede-lehden artikkelista Linnunrata täyttyy eksoplaneetoista.